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북한 지하자원, 수조 달러 가치 넘어

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북한이 핵개발 및 ICBM 발사로 세계를 긴장시키고 있음에도 중국은 변함없이 북한을 싸고 돌고 있다. 한반도에서 북한이 차지하는 전략적 가치를 감안한 것이라 하더라도 “도대체 중국이 저 정도로 북한을 감싸는 이유가 무엇인가”라는 의문이 안 들 수 없다.

  

여러가지 이유가 있겠지만 근래 들어 주목을 끌고 있는 요소가 하나 있다.

다름 아닌 북한의 천연자원 가치다. 

북한의 헐벗은 산야를 보면 모든 것이 빈곤하고 열악해 보인다. 그러나 그 황량하고 삭막해 보이는 산협 지표면 속에는 세계가 깜짝 놀랄 정도의 막대한 지하자원이 묻혀있다는 보도가 나오고 있다.

  

중국이 결코 북한을 포기할 수 없는 이유로 지적할 만한 정도로 그 규모는 엄청나다.

  

8월5일 유엔안보리는 중국과 러시아를 포함, 15개 이사국 만장일치의 결의로 대북한 제재법안을 통과시켰다. 유엔역사상 가장 강력한 내용을 담고 있다는 평가다.

  

결의안의 핵심 골자는 북한의 광물자원 수출 봉쇄다. 석탄과 철, 철광석의 수출을 전면 금지하고 기존의 금, 바나듐광, 회토류 등에다가 납과 납광석까지 포함시켰다.

  

광물 외에 함께 포함된 수산물 수출을 합치면 연간 10억달러 정도로 공식적으로 밝혀진 북한의 수출액의 3분의 1에 달하는 규모다. 

  

북한의 광물은 이처럼 엄중한 제재속에서도 북한의 생명줄을 잇게해주는 핵심적인 자산이었다.

핵과 더불어 북한이 지니고 있는 또 하나의 히든 카드로 꼽히고 있는 북한의 천연자원은 도대체 어느 정도의  값어치를 지니고 있는 것일까.


2013년 12얼4일 오스트레일리아의 ‘SRE 미네랄스’는 놀라운 발표를 했다. 

북한과 합작회사인 퍼시픽 센츄리(Pacific Century)가 북한 정주시 지역에서 희토류(Rare Earths Eelements)라 불리우는 광물을 향후 25년에 걸쳐 개발하기로 했다는 내용이었다.

  

관심을 끄는 것은 이 회사가 밝힌 추정 매장량이었다. 가치가 물경 수십조달러에 상당한다는 주장이었다.아울러 매장량이 세계 전체를 합친 것보다 2배가 넘는 등 양과 질에 있어서 세계 최대라는 설명이었다.


회사측이 공개한 북한내 희토류 광물의 추정매장량은 원소함량이 포함된 60억톤 가량의 광물 가운데 특히 가치가 높은 중회토류(heavy REE) 매장량이 2억1천620만톤에 달했다. 이는 미국지질학회가 추정하고 있는 세계 매장량 1억1천만톤의 2배가 넘는 규모다.


희토류(稀土類:REE)란 스칸듐, 이리듐 등 17개 원소를 말하는 것으로 자연상태의 광물이지만 농

축된 형태로는 구하기 힘들어 희토류라는 이름을 갖게 됐다. 

희토류는 화학적으로 매우 안정된 금속 원소이기에 열전도율이 좋고 전기 및 자기 성질을 갖고 있어 매우 다양한 용도로 사용된다.

  

셀폰과 같은 전자제품을 포함, 미사일 가이드 시스팀, 그린에너지 분야, 카메라, 자동차, 하이브리드 자동차, LCD등 이른바 4차산업,즉 첨단산업의 비타민이라고 불리우는 필수 금속이다.

  

희토류는 일찍이 인디아와 브라질에서 채굴이 됐다. 1940년대의 일이다. 그러나 1950년대에 들어서며 남아프리카로 생산 주도권이 넘어가 세계 필요량의 절대량을 담당했다. 

  

1960-80년대 시기에는 미국이 이를 넘겨 받았다. 캘리포니아 마운틴 패스(Mountain Pass)에 있는 희토류 광산에서 채굴된 광물들이 세계시장 공급의 대부분을 맡았다.

  

미국의 뒤를 이은 국가가 중국이다. 내몽고 지역 등지에서 채굴된 광물을 토대로 세계 희토류 산출과 생산의 95% 정도를 맡을 만큼 세계시장을 사실상 독점했다.

  

중국은 이같은 희토류 독점을 무기로 삼아 횡포를 부리고 있다. 일본과의 영토분쟁시 일본에 대한 희토류 수출 금지조치를 통해 양보를 받아내기도 했다.

  

중국은 희토류 생산 외에 최대 소비국으로 떠오르고 있다. 한국이나 일본의 경우 희토류에 관한 한 말 그대로 중국에 목줄이 쥐어있는 상황이다.

  

중국의 희토류 독점은 가격횡포에서 그대로 드러난다. 2008년 이후 희토류 일부 광물에 대해서는 엄청난 가격 폭등이 이뤄져 심한 경우 20배 정도가 뛰기도 했다. 

  

이에 따라 일부 지역에서 희토류 광물을 찾기위해 땅속을 뒤지고 있는 상황이다. 캐나다,그린랜드, 마다카스카르, 말라위 등이 그 지역이다. 

  

2002년 채굴이 중단됐던 캘리포니아의 마운티 패스 광산은 다시금 생산체제에 들어갔고 오스트레일이나아 말레이시아의 광산도 지난해부터 문을 열었다. 

가격은 대부분의 희토류 광물이 2011년 정점을 보였던 이래 떨어졌지만 여전히 강세다. 

  

예를 들어 TV 스크린에 광택을 내는 데 사용되는 세륨 디옥사이드는 희토류 광물 가운데 가장 매장량이 풍부하고 값이 싼 편인데 2011년 최고점 당시 118불에 거래되던 것이 현재 8.5달러로 하락해있다. 그러나 이 역시 2004년에는 4.56달러에 불과했었다.

  

희토류 가운데 가장 광범위하게 사용되면서 동시에 가격도 가장 비싼편인 유로포리움 옥사이드는 의료기의 영상장치, 핵무기 및 방위산업체에서 많이 쓰이는 광물인데 1킬로그램에 2009년 403달러였던 것이 2011년에는 4,900달러 까지 치솟았었다. 이후 진폭을 보이다가 현재에는 1,110달러 선을 보이고 있다.

  
핵무기를 포함한 무기산업이나 반도체, 의료기기, 태양광 등 첨단 4차산업의 영역이 확장되면서 희토류의 급격한 수요 증가가 예상되고 있는 환경에서 북한이 보유하고 있다는 희토류의 가치는 가늠할 수 없을 만큼 엄청난 것이 틀림없는 것이다.  
  
희토류 개발이 어려운 이유중의 하나는 광석으로 부터 희토류 광물을 정련해내는 과정에서 수반되는 환경오염 문제다. 
  
농황산분해법을 이용할 경우 1톤의 희토류 정제에 약 7만5천 리터의 산성폐수 및 방사성 폐기물을 포함한 1천만 리터 가량의 폐기물이 발생한다. 
  
중국이나 북한에서 희토류 정제가 용이한 이유는 환경파괴나 인건비등에 있어 이들 국가가 절대적인 비교우위를 가지고 있기 때문이다. 
  
즉 매장량 자체도 많지만 정련 과정에서 다른 나라들 보다 투입 비용이 상대적으로 적기 때문에 가격 경쟁에 있어 절대적인 우위를 차지할 수 있는 것이다.  
  
희토류는 분리 정제가 매우 어려워 개발이 쉽지 않은 단점이 있다. 지금은 미국과 유럽의 일부 나라들이 선전 처리기술을 독점하고 있어 한국은 원료 소재를 전량 수입에 의존하고 있다.
  
전 세계적으로 희토류 매장량은 수요를 충분히 조달할 만큼 풍부한 편이지만 90% 정도가 경희토류이며 이 가운데서도 세륨과 란타늄이 70% 이상을 차지한다. 나머지 희토류는 매우 희소하며 특히 가치가 높은 중회토류는 산출량이 더욱 제한돼 있다.
  
한국에도 모자나이트라는 희토류 광물이 발견되지만 대부분이 품위가 낮아 채굴이나 정련에 경제성이 떨어져 거의 모든 희토류 광물을 수입해다 쓰는 실정이다. 2010년 한국의 희토류 수입량은 3,300여톤에 6,000만달러를 지불했다
  
현재 희토류는 매장량이나 생산량 모두 중국이 압도적 1위를 차지하고 있다. 국가별 희토류 매장량, 생산량을 보면 표 1과 같다.
  
현재 추정되고 있는 북한의 희토류 매장량은 광물로 60억 톤 정도, 가채량 규모로는 2억 톤이 넘는 것으로 관측되고 있다. 이 가운데 2.7% 가량은 중희토류로 이는 전세계에 걸친 것 보다 더 많은 양이다.

오스트레일리아 광산 전문가들의 발표인 만큼 100% 그대로 받아들일 수 없는 점은 있지만 그동안 이와 관련된 여러가지 발표나 보도를 종합해본다면 북한의 희토류 광물 매장량과 가채량, 또 고품위의 광석들을 종합해보면 북한의 지하보물이 가지고 있는 규모나 가치는 천문학적 수준임에 틀림없다고 볼 수 있는 것이다. 
  
희토류는 광물 내 함량이 낮고 정제가 까다로워 품위(grade)가 매우 중요하다. 
품위란 광물에서 유용성분이 차지하는 비율을 의미하는 것으로 채굴된 광석의 가치를 결정짓는 중요한 요소다. 
  
오스트레일리아 광산전문가들의 탐사 결과에 따르면 북한 정주의 희토류 품위는 평균 3.5%다. 또 품위별 매장량에 있어서도  5% 이상의 고품위 매장량이 12억톤을 넘을 정도로 알짜배기들이다.   
이 같은 품질은 희토류의 채굴 경제성 기준인 2%를 훌쩍 뛰어넘는 수준이다. 미국이나 오스트레일리아의 희토류들의 품위가 4-8%를 보이고 있는 것에 비하면 북한산은 미국이나 중국산에 비해 경제성이 더 높은 양질의 희토류라 할 수 있다. 
  
북한은 일찍부터 희토류 개발과 연구에 눈을 떴다. 이에따라 희토류 분야에 대해서는 상당수준의 기술력을 가지고 있는 것으로 추정된다. 다만 장비나 시설면에서 자금 부족으로 낙후돼있을 뿐이다.일찌기 부터 희토류를 수출해왔으면 이미 발효중인 유엔제재안에도 금지대상으로 희토류 광물이 포함돼있다. 
  
중국이 북한의 지하자원 개발에 눈독을 들이고 있는 것도 북한의 이 같은 상황을 감안해서다. 즉 유용한 천연자원은 무궁무진한데 이를 개발할 뒷받침이 안돼있는 것을 이용, 북한의 자원 개발에 자금을 대면서 이의 판로를 장악하고 수익을 챙기는 상황이다. 

북한의 천연자원 개발은 모두가 국영체제다. 북한은 1970년대 이래 지하자원 개발에 총력을 기울이면서 광물 수출의 비중을 높여나갔다. 현재 북한의 경제생산에서 광산물이 차지하는 비율은 14%가 넘는다
 
북한의 광산물 수출은 1990년대에 정점을 이뤘다가 점차 줄어드는 추세를 보이고 있다. 이는 장비 부족과 기술력의 낙후,전력 등 인프라의 열악함 등이 복합적으로 작용한 탓이다.
  
특히 인력에 의존하는 전근대적인 채굴 방식으로 인해 채산성이 떨어지면서 가동율도 낮아져 전체 광산의 가동율은 30% 정도 수준인 것으로 파악되고 있다. 2012년 기준으로 북한내 광산수는 700여개소가 넘는다.
  
이러한 틈새를 파고드는 것이 중국이다.
북한의 지하자원은 북한에 있어서는 가장 유용한 돈줄, 즉 ‘캐시 카우’이며 동시에 중국에게는 값싸게 독점적으로 공급을 받아 막대한 차익을 남길 수 있는 효자 상품이다. 
  
더구나 유엔결의 등을 통해 북한산 광물에 대한 수출제한이 가동되고 있는 상황이기에 중국은 북한의 숨통을 틔워주는 목줄 역할을 하면서 말 그대로 ‘꿩 먹고 알 먹는’ 장사를 하고 있는 것이다.
  
유엔제재가 살아있지만 북한과 중국은 꾸준히 무역거래를 해오고 있다. 2016년 상반기를 기준으로 보면 북한의 대중 무역량은 전체 교역량의 54%를 넘어선다.
중국은 2015년에 북한산 철광석을 7,300만달러 이상 수입했다. 
  
북한산 철광석은 수지면에서도 매력적이다. 임금이나 환경을 고려할 필요가 없기에 북한산 생산단가가 훨씬 더 낮다. 철광석 가루를 생산해내는데 중국은 1톤에 60달러가 드는 데 반해 북한산은 절반인 30달러선에 불과하다. 반값에다 수송료도 바로 지척이라 많이 안드니 중국 입장에서는 이처럼 편안한 교역상대가 없다.
  
이 가운데 석탄은 북한의 대표적인 젖줄 상품이다. 2015년 한해에만 중국은 10억달러 이상의 북한산 석탄을 수입했다. 
  
석탄 개발과 수출이 활성화돼있는 것은 상대적으로 석탄의 채굴이 용이한 편이기 때문이다. 지난해의 경우 북한의 전체 수출에서 석탄이 차지하는 비율은 40%대에 이르기도 했다.
  
또 많은 광산들이 중국과 인접한 국경지대에 널리 펼쳐져 있어 열악한 도로 등 인프라 부족에도 불구하고 중국으로의 수출이 용이한 점도 북중 거래의 활성화 요인으로 꼽히고 있다. 북한의 대표적인 광산인 무산 광산이 대표적인 예다.
  
역시 북한을 거들고 있는 러시아도 북한의 지하자원에 관심을 갖고 있다. 2014년 러시아는 북한의 광산에 직접 연결되는 철도를 깔아주고 대신 광산 개발권을 갖는 형태의 개발안을 제시하기도 했다. 
  
북한이 핵실험과 장거리 미사일 개발을 계속하자 유엔은 2016년 결의안을 통해 북한산 석탄과 함께 니켈, 구리, 아연 및 은 등 유용한 광물들의 수출을 금지시켰다. 이 제재 품목에는 금,바나듐, 티타늄 및 희토류들의 광물들도 포함됐다.
  
합법적인 대외 교역 용품으로 유일하다고 할 수 있는 광물 수출에 목을 건 북한이기에 제재에 따른 여파는 심각해야 했다. 그러나 실제는 그렇지 않다.
  
북한은 제재를 다양한 방법으로 회피해왔다. 지난해 이집트 당국이 2,300여톤의 철광석을 선적한 선박을  검색했고 철광석과 함께 30,000여발의 로켓발사 수류탄을 적발해내기도 했지만 이 같은 제재회피는 빙산의 일각에 불과하다.
  
북한과 중국의 무역 교역량은 올 들어 지난해 같은 기간에 비해 오히려 37% 가량이 늘어났다. 공언한 대로 중국의 북한산 석탄 수입은 51.6% 줄어 들었지만 철광석의 경우 지난 1월에 전년 동기에 비해 무려 270%가 증가하기도 했다. 
  
이같은 맥락하에서 중국은 북한에 개발투자 형태의 개입을 꾸준히 늘려왔다. 북한내 해외 투자의 3분의 2 가량 이상이 중국인 것으로 분석되고 있다.
  
그러나 이 같은 일반 광물들은 희토류가 안고 있는 잠재가치와 유용성에 비하면 새발의 피라 할 수 있다.
북한도 이를 잘 알고 있다. 
김정은은 아버지 김정일과는 달리 지하자원을 단순히 외화 획득을 넘어 전략품목화하는데 주력을 기울이고 있는 것으로 알려져있다.
  
이런 가운데 특히 갈수록 수요가 증가하고 있는 희토류는 금 이상의 ‘금값 광물’이다. 중국이 사실상 독점하고 있는 희토류 시장에서 매장량, 원광석 품위, 가채량 등 질적 양적으로 중국을 압도할 수 있는 지하보물을 가지고 있는 상황이기에 북한은 중국에게 있어서 절대로 외면할 수 없는 존재임을 김정은은 확실히 파악하고 있다고 봐야한다.
  
미국이 아무리 몰아쳐도 중국이 북한 제재에 선뜻 나설 수 없는 이유이기도 하다.
자국의 안보가 결정적으로 위협에 처하지 않는 한 북한이라는 노다지를 중국의 품안에 독점적으로 끼고 돌 수밖에 없는 것이다. 
  
전략적으로도 미국 견제에 활용가능성이 높고 실속은 실속대로 챙길수 있는 북한 카드를 중국은 결코 포기하려 들지 않을 것이기 때문이다.


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