미주 경제 뉴스

이콜라이 식중독 '비상'

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연방보건당국이 골머리를 앓고 있다.

벌써 발발한지 7주 가량이 지나 전국적으로 번지면서 172명의 환자를 낳게 한 로메인 상추의 이콜라이 식중독 원인을 밝혀내지 못하고 있기 때문이다.

게다가 날씨는 여름철로 접어들어 식중독이 더욱 확산될 시점이라 방역당국의 고민을 깊게 만들고 있다.


이콜라이 여파로 판매량이 45%나 줄어들 만큼 로메인 상추는 된서리를 맞았다. 그러나 사람들의 불안은 가시지 않고 있다. 방역당국이 정확한 원인과 유통과정을 등을 전혀 밝혀내지 못하고 있는 탓에 상추나 기타 식중독 가능성이 높은 음식들을 먹어야 하는 지 주저하고 있는 것이다.

문제가 되고 있는 로메인 상추 식중독의 대부분은 샐러드 믹스 제품으로 판명되고 있다. 즉 포기로 돼있는 로메인 상추는 중독 케이스가 뜸한 데 각종 야채를 썰어서 혼합시켜 놓은 샐러드 믹스 제품이 식중독의 원인 식품으로 지적되고 있는 것이다.


포기 상추의 경우 생산지가 아리조나주 유마(Yuma)에 집중돼 있는 만큼 추적이 쉽다. 문제가 되는 농장까지 특정해낼 수 있다.


그러나 믹스 제품은 유통경로를 추적해 내기가 사실상 불가능하다. 썰어서 믹스하는 과정에서 상추나 다른 야채들의 원산지가 소멸되고 믹스 제품의 생산지만 표기되기 때문이다.


식중독 등 문제가 되는 식품을 추적하려면 농장과 같은 생산재배자, 가공처리자, 유통자 등 산지에서 소비자의 입에 들어가기 까지 거쳐지는 모든 경로를 살펴봐야 한다.


그러나 현재의 검사나 검역 체계로는 규명이 어렵다. 방역당국이 우려하는 것은 이처럼 통제나 추적이 어려운 상태에서 상추 외에도 또 다른 대규모의 식중독 감염이 발생할 수 있다는 점이다.

흔히 미국에서는 식품 만큼은 안심하고 먹을 수 있다고 생각한다.


미국의 위생이나 검역체계는 사실 세계에서 가장 안전도가 높은 것으로 평가되고 있다. 

그러나 그럼에도 불구하고 미국의 식품 검역체계에는 곳곳에 헛점과 구멍이 있다.
가장 최근의 것으로 평가되고 있는 2014년도 연방식품의학국(FDA) 통계에 의하면 FDA에 의해 리콜되고 있는 식품은 한해 평균 8000가지가 넘는다. 매일 20가지 이상의 식품류가 리콜 조치를 당하고 있는 것이다.

이번 로메인 상추 처럼 전국적으로 번지고 있지 않았을 뿐이지 크고 작은 위험으로 인해 우리가 먹는 음식 가운데 매일 20여가지에 대해  미국내 어느 지역에선가 리콜조치가 행해지고 있는 것이다.

문제는 이렇게 드러난 조치가 그야말로 빙산의 일각에 불과하다는 점이다.
그 이유는 검역당국이 전체 식품류에 대한 조사나 검사를 한다는 것이 거의 불가능하기에 매우 제한적인 일부분에 대해서만 위생검사나 검역이 이루어지고 있기 때문이다.

예를 들어 일정 규모 이상의 식품제조 처리업체로 필수적으로 위생검사가 행해져야 하는 업체수는 2011년에 76000여개소 였던 것이 2015년에는 86000개로 늘어났다.
2018년의 통계는 아직 나와있지 않지만 연 평균 4-5%의 증가율을 보인다는 업계의 추산을 감안하면 현재는 최소한 10만개 규모로 제조업체가 늘어났다고 볼 수 있다.

그럼에도 이를 위생감독해야 할 인력이나 예산, 그리고 실제 검사는 오히려 줄어들고 있는 상황이다.

연방보건후생부 자료에 의하면 식품제조업체수는 2004년에 59305개소 였고 이 가운데 17,032개소가 현장을 방문해 위생검사를 시행했다. 

그러나 11년이 지난 2015년에는 제조업체수가 86,032개소로 40% 이상 늘어났음에도 실제 현장 방문 검사 업체수는 16,135개소로 오히려 줄어들었다.
문제는 단순히 현장방문 조사가 줄어든 것 외에 후속 추적이 안된다는 점이다.

2011-2015년 사이에 위생상 중대한 하자가 있어 적발된 1,535개 위반사항 가운데 FDA가 조치를 취한 것은 78%에 불과하며 위반을 지적하고도 아무런 조치를 취하지 않은 업체가 300개 이상이 넘는 것으로 밝혀졌다.

또 2015년 현장위생조사 결과 '주의' 조치를 당한 곳 766개 업체 가운데 최소한 20% 이상이 비슷한 위반을 수개월 뒤 혹은 수년 뒤에도 계속하고 있는 것으로 나타났다.
연방위생당국이 리콜이나 경고,주의 등 시정 조치를 하고 난 뒤에 후속적으로 조치를 것 대신 단순히 업체측으로 부터 해명을 듣고 이를 그대로 받아들이는 식의 마무리 처리를 하기 때문인 것으로 풀이되고 있다.

검역당국측은 이번 로메인 상추의 케이스를 감안해 앞으로 시판되는 과일과 채소 가공식품에도 QR 코드를 붙이는 방안을 검토중이다. 

이를 통해 생산지는 물론 중간 가공지, 그리고 유통경로 추적을 용이하게 하기 위해서다.
그러나 미국 식품의 관리상에서 대두되는 가장 큰 문제는 검역당국의 지침이나 행정처리가 일원화가 안돼있다는 점이다.

관계자들은 미국의 식품위생 감독기관이 51개라고 밝힌다. 이는 50개주에다 연방정부기관인 GDC를 합친 것을 말한다. 

즉 50개주가 모두 저마다 다른 기준과 지침을 통해 감독을 하고 있기 때문에 상품의 유통은 전국 50개주에 걸쳐 일어난다 하더라도 감독은 각주별, 심한 경우 시나 카운티 별로 다른  기준이 적용되는 것이 많아 연방정부기관이 규정한 지침들이 지역별로 통하지 않을 경우가 너무 많기 때문이다.

얼핏 생각하면 연방법이나 연방규정이 가장 상위규정으로서 통할 것 같지만 미국의 각주들은 사실상 독립국가와 같은 성격을 띄고 있어 군사나 외교가 아닌 한 연방정부도 통제가 안되는 경우가 비일비재해 전국단위의 퉁일된 관리감독이 어려운 형편이다.

생굴·조개류·반숙계란...

검역 전문가들이 꼽는 식중독 위험식품


여름철이 다가오면서 식중독의 위험도 높아지고 있다.

미국의 식품위생관리는 엄격하기로 소문이 나있지만 그럼에도 불구하고 생산,제조나 유통과정에서 항상 문제점은 발생하고 있다.


미국서 유통되는 무수한 식품 가운데 특히 식중도 가능성이 높은 음식들이 일부 있다. 위생관계자들이 반농담으로 자신들은 절대로 먹지 않는 다는 음식들이 바로 그것이다.

이들 식품들은 이콜라이나 살모넬라균 등이 감염되는 '단골 식품'으로서 소비자들이 섭취할 때 특히 주의를 기울여야 할 음식이라 할 수 있다.


이러한 종류의 요주의 식품으로 꼽히는 대표적인 것이 생굴이다. 굴 외에 각종 조개류와 갑각류로서 날로 먹는 것들이 여기에 해당된다.


같은 조개류도 스팀에 익혀서 먹는 것은 관계없지만 raw 상태로 먹을 때 문제가 될 수 있다.

완전히 익히지 않은 계란도 항상 위험을 안고 있다. 계란은 살모넬라균에 자주 감염되는 대표적인 음식이다. 전문가들은 반숙이나 써니 사이드 후라이등 노른자위를 완전히 익히지 않은 것들은 가급적이면 먹지 말라고 충고한다. 


특히 노약자나 어린이들은 상대적으로 저항력이 약하기 때문에 날 것이나 덜 익힌 것을 먹는 것을 각별히 유의해야 한다는 설명이다.


육류도 구워먹을 때 바짝 구운 well-done이 안전하며 피가 배어나올 정도로 덜 익힌 스테이크나 육회 등도 피해야 한다고 지적한다.


이 밖에 완전 멸균처리가 안된 우유와 쥬스도 항상 식중독이 발생할 위험이 높으며 콩나물이나 숙주나물 등도 날것을 먹을 경우 역시 감염 가능성이 높은 식품으로 꼽고 있다.


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