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동물 유전자 편집 시대에 접어들어

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유전자 편집이 공장식 가축 사육의 미래를 바꿀 수 있게 되자 좋든 나쁘든 유전자 편집 고기를 둘러싼 논쟁이 불가피해졌다.


식품의약국 (FDA)은 유전자 편집 소 2마리와 그 자손의 쇠고기가 안전하다고 발표하면서 유전자 편집 쇠고기는 빠르면 2년 안에 시장에 출시될 수 있다고 밝혔다. 소는 유전자 편집 도구인 CRISPR를 사용해 짧은 털을 가지며 더운 기후의 육류 생산자에게 더 적합하도록 편집되었다. 이로 인해 많은 기업들이 조만간 시장 승인을 신청하고 유전자 편집 농장 동물을 출시할 것으로 보인다.


그러나 동물의 고기는 식료품 선반이나 레스토랑 메뉴에 당장 등장하지는 않을 것이다. 일반적으로 식품의약국은 새로운 유전자 편집 또는 조작 동물 승인에 천천히 움직였다. 


그러나 앞으로 수십 년 동안 유전자 편집은 육류 생산의 새로운 시대를 열 수 있으며 유전학 회사와 이런 새로운 동물을 판매하려는 육류 생산자가 취하는 경로에 따라 지속적인 결과를 초래할 수 있다. 또한 이는 인간에게도 병을 예방하고 노화를 방지한다는 명목으로 유전자 편집이 시도될 가능성이 높다는 것을 보여준다.


동물 생명권을 인위적으로 조작

가축 농장이 유전자 편집 기술을 사용해 닭, 돼지, 물고기, 소를 더 크고 빠르게 성장시키는 미래가 다가왔다. 이는 동물 복지는 물론 생명권을 해치는 미래가 될 것이 거의 확실하다. 


긍정적인 측면은 유전적 도구를 사용해 동물의 고통을 완화하는 것이다. 예를 들어, 질병 저항성을 높이기 위한 유전자 편집은 감염을 줄이고 더 많은 동물을 사육할 필요성을 줄일 수 있는 반면, 뿔이 없는 송아지를 만들면 뿔 제거에 따르는 고통스러운 일이 사라진다. 동물이나 사람에게 태어나 죽을 때까지 병에 걸리기도 하고 쇠약해지는 것은 당연한 이치인데 이를 제거하겠다는 것이다.


현재 농장 시스템과 관련된 유전자 편집은 고통을 완화할 수 있는 방법이 되지만 동물 복지에 정말 심오한 영향을 미칠 가능성이 있다. 유전자 편집의 잠재력으로 인해 축산업 부문은 기술의 가능성을 크게 반기며 보다 빠른 규제 승인 절차를 요구하고 있다. 


반면, 동물 복지 단체는 이 기술을 더 조심스럽게 우려한다. 유전자 편집 기술이 동물의 고통을 줄이기 위해 특별히 사용되는 경우 찬성하지만, 동물 사육의 비용을 줄이는 것이 궁극적인 목적으로 악용될 것으로 보고 있다.


현재 잠재적인 과학적 장애물을 고려할 때 유전자 편집 동물이 산업 농장의 중요한 부분이 되기까지는 수십 년이 걸릴 것이다. 


그러나 속도는 빨라질 수 있다. 짧은 털의 내열성 소를 만든 FDA와 민간 기업 리콤보네틱스 (Recombinetics)는 현재 여러 국가의 규제 검토와 상업화를 위해 준비 중이다.


리콤비네틱스 (Recombinetics)가 FDA의 안전한 식품 판정을 받는 데 약 1년이 걸렸다면, 아콰어드벤티지 (AquAdvantage)의 연어 유전자 조작과 극명한 대조를 이루게 된다. 


일년 이내 두 배 빠르게 성장하도록 유전자 조작된 연어가 2015년 최종 승인되기까지는 약 20년이 걸렸다. 현재 한 수산물 유통업체를 통해 시판되고 있고 월마트와 크로거를 비롯한 85개 유통체인은 GMO 반대 단체의 압력에 따라 절대 판매하지 않겠다고 약속했었다.


불확실한 승인 절차와 소비자의 지속적인 거부는 농장에서 유전자 편집이 어떻게 사용될 것인지를 결정할 시간이 아직 있음을 의미한다. 누구도 유전자 편집의 힘과 미래에 수십억 동물의 삶의 질을 결정하는 데 도움이 될 잠재력을 의심하지 않는다. 


그러나 유전자 편집이 어떤 대가를 치르더라도 생산량을 극대화하기 위해 사용되거나 과학적 변경을 위해 사용되는지 여부는 편집 자체가 고유한 생명의 본질을 바꾼다는 면에서 심각한 잠재 위험을 가져온다. 공장식 농장 때문에 유전자 편집이 불가피하다는 것은 더욱 위험한 발상이다.


공장식 농장은 동물들이 강제로 살아가는 조건 때문에 동물 학대 논란이 되었다. 작은 우리나 상자, 어두운 창고에 붐비고, 성장률을 높이면서 질병에 걸리지 않게 항생제를 꾸준히 먹였다. 


동물이 아프거나 문제가 있어 그런 것이 아니라 비위생적인 조건에서 질병이 불가피하기 때문이다. 공장식 농장을 탈피하면 질병 걱정은 줄어들고 항생제를 맞아야 할 이유도 없으며 더구나 유전자 편집으로 근본적으로 몸의 구조를 바꿀 필요도 없다.


과학자들이 유전자의 존재와 기능을 이해하기도 전에 수세기 동안 농장주들은 더 빠른 성장률이나 질병에 대한 저항성을 가진 품종을 생산하기 위해 동물을 선택적으로 사육하고 더 적은 비용으로 더 많은 고기를 만들어냈다. 1940년대 후반부터 동물 사육자들은 더욱 정교해졌고 결국에는 동물을 생물학적 한계까지 밀어붙이는 방법을 알아냈다. 


오늘날 육류용으로 사육되는 닭은 1950년대 닭보다 훨씬 더 크고 빠른 속도로 성장해 다리와 발 부상, 병변, 심장 그리고 폐 문제를 감추고 있다. 닭이 '시장 체중'에 가까워지면서 다리가 부자연스럽게 큰 몸을 지탱할 수 없어 걷는 것조차 어려운 경우가 많다.


유전자 조작에서 편집

유전 공학은 1970년대에 한 유기체에서 다른 유기체로 유전자를 전달하는 방법을 알아내면서 1989년에 빠르게 성장하는 GMO 연어를 만들었다. 


그러나 CRISPR과 같은 새로운 생명 공학 도구가 더 빠르고 정확하기 때문에 과학자들은 한 동물에서 다른 동물로 유전자를 옮기는 대신 동물의 유전자를 편집할 수 있었다.


새로운 기술은 엘리트 생식질 또는 유전체에 특정 특성을 정확하게 도입하는 능력이다. 이 기술의 가능성은 더 크고 빠르게 성장하는 더 높은 출산율을 가진 동물을 설계함으로써 수익을 증대하고자 하는 농장 기업에게 분명 필요하다.


호주의 연구 팀은 CRISPR를 사용해 특정 단백질을 발현하는 닭에 말미잘의 유전자를 삽입하고 있다. 수컷의 경우 레이저를 조사하면 알 내부가 붉게 빛나므로 알 생산자는 병아리가 부화하기 전에 알을 파괴할 수 있다. 영국에서는 남성 배아의 발달을 막기 위해 연구하고 있다. 


생명 윤리학자는 도덕이 정체된 곳에서 기술이 성공할 수 있는지를 과학자들이 고민해야 한다고 말한다. 고통을 느낄 수 없는 유전자 변형 농장 동물을 만드는 것보다는 공장식 농장의 극한 환경이 똑같이 극한의 기술 솔루션을 요구하고 있음을 보아야 한다며 개입에 우려했다.


 2014년과 2015년에 미국 전역에서 고병원성 조류 인플루엔자 (HPAI) 바이러스가 발생해 잔인한 방법으로 5,000만 마리 이상의 닭과 칠면조가 죽거나 도살되었다. 


7년 후, 이 질병은 미국 가금류 산업을 다시 한 번 혼란에 빠뜨리고 있다. 올해 2월 이후 미국에서 400만 마리의 닭과 칠면조가 새로운 조류 독감 (HPAI) 발병으로 폐사했다.


전염병학자들은 발병이 증가하면 바이러스가 돌연변이를 일으켜 인간을 감염시킬 가능성이 높아진다고 우려한다. 바이러스의 다른 변종인 아시아 H5N1은 2003년 이후 약 700명에게만 감염되었지만 치사율은 60%에 달할 정도로 매우 높다.


아프리카돼지열병의 세계적 확산으로 최근 몇 년 동안 수백만 마리의 돼지가 죽거나 도살되었으며, 다른 질병으로는 젖소의 결핵, 유선염, 돼지에 영향을 미치는 호흡기 질환인 PRRS 등이 일상적인 문제가 되는 동물 유행병이다. 그래서 이런 모든 질병에 면역이 되는 유전자 편집 동물을 만들고 있다.


유전자 편집 궁극적으로 인간 생명권 문제

유전자 편집이 산업 농장 시스템에서 고통을 완화하는 데 사용될 수 있는 것처럼 유전자 편집이 동물에게 더 많은 해를 입힐 수 있다. 


FDA가 인간 소비용으로 승인한 최초의 유전자 조작 동물인 연어는 기존 연어보다 2배 빨리 자라도록 만들어졌지만 조작된 물고기가 턱 기형과 같은 여러 문제에 취약하다고 주장한다. 


병변이 생기고 사망률이 높아지는 것으로 알려졌다. 환경보호론자들은 가공 연어가 수로로 탈출해 경쟁을 하면서 야생 연어의 유전자 풀을 오염시켜 생존 가능성에 영향을 미쳐 야생 연어 개체군을 파괴할 수 있다고 경고한다. 


승인된 초기 유전자 변형이 복지를 위한 것이더라도 궁극적으로 매우 부정적인 영향을 미치는 많은 유전자 개입을 가능하게 문을 열어 준 것이라는 점을 우려한다. 


 동물 유전자 편집의 미래는 FDA와 유전학 회사에 의해 크게 좌우될 것이 분명하다. 그런데 코로나 백신이 유전자에 영향을 미치는 기술이 사용된 mRNA 방식으로 만들어졌고 FDA가 서슴없이 승인했다. 


이런 점에서 동물 유전자 편집도 별다른 장벽 없이 허용될 가능성이 높다. 2017년 FDA는 CRISPR과 같은 새로운 기술로 설계된 유전자 편집 동물을 새로운 동물용 의약품을 치료하는 것과 동일한 방식으로 치료하는 계획을 발표했다. 


동물유전학자는 DNA의 모든 변형을 약물로 조절하고 있으며 DNA는 약물이 아니라고 말한다. FDA가 유전적으로 변형된 모든 것은 약물로 취급하는 것은 문제라는 의미다.


유전자 편집 동물을 약물로 규제하는 대신 동물, 소비자 그리고 환경에 대한 안전성을 기반으로 규제되어야 한다고 주장한다. 짧은 머리 소의 ‘먹기에 안전한 고기"라는 겉보기에 신속한 결정은 더 빠른 프로세스 진행을 예고할 수 있다.


뿔이 없는 소나 계란 교배에서 수컷을 제거하는 것과 같은 일을 유전자 편집으로 해야만 하는 당위성이 있는지 의문이다.


트럼프 대통령 임기 마지막 몇 주 동안 농무부 (USDA)에 유전자 편집 동물에 대한 일차적인 감독 권한을 부여하려는 규칙 변경 시도가 있었다. 만약 농무부에 식품용 유전자 편집 동물에 대한 규제 업무가 넘어가면 승인 절차는 더욱 빨라질 것으로 본다.  유전자 변형 작물을 승인하는 과정처럼 보일 수 있기 때문이다. 


유전자 변형이 해충이나 질병에 대한 동물의 감수성을 증가시킬 수 있는지 여부에 중점을 둔 안전성 평가를 수행한 다음 도축 전 식품 안전 도축과 식품에 적합하지 않은 평가를 내릴 수 있다는 것이다.


 늘어가는 육류 소비에 맞추기 위해 동물의 몸을 바꾸는 것이 필요하다고 보는 것이 농장 기업의 입장이다. 유전자 편집이 과연 필요한 지는 궁극적으로 인간에게도 언젠가 닥칠 수 있는 질문이다.


즉, 유행병과 질병에 더 견딘다는 이유로 유전자 편집을 통해 새로운 몸 영혼 가치관을 가져야 하는가 하는 문제다. 동물 복지가 아닌 동물 윤리 나아가 동물 생명권에 관한 문제이고 시간이 흐른 뒤 인권과 생명권에 관한 문제로 돌아오게 될 것이다.


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