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트위터 변해도 언론 자유와 무관

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테슬라 소유주이자 억만장자인 일론 머스크 (Elon Musk)가 트위터를 인수하고 이를 언론 자유가 보장되도록 바꾼다고 한다.


그런데 온라인에서 언론의 자유를 보호한다는 명목으로 소통 앱을 바꾸는 것이 과연 의미가 있고 효과가 있는지에 대해 전문가들은 의구심을 제기한다.


트위터 계정을 가진 사람들은 정확히 어떤 모습이 될 지 모르며 머스크 조차도 아직 알지 못한다. 더구나 이런 변화는 당장 오지도 않는다. 머스크가 트위터를 인수하기 위해 제안한 440억 달러 거래가 완료되는 데 몇 달이 걸릴 것으로 예상되기 때문이다.


트위터에 대해 세부 사항을 알지 못하더라도 세계에서 가장 영향력 있는 정치인, 유명인 그리고 공인을 포함해 거의 4억 명이 사용하는 온라인 앱이라는 것은 누구나 알고 있다. 


그래서 온라인 소셜 네트워크 플랫폼인 트위터 (Twitter)의 잠재적인 변화는 큰 영향을 미칠 것이 확실하다. 당장 많은 보수주의자들은 머스크가 도널드 트럼프 전 대통령에 대한 트위터 사용 금지 조치를 철회하기를 희망하고 있다. 


동시에 일부 인플런서, 시민권 운동가, 트위터 직원들은 언론의 자유에 대한 머스크의 절대주의적 접근이 괴롭힘, 증오심 표현, 잘못된 정보의 확산을 줄이기 위해 트위터가 지난 몇 년 동안 이룬 성과를 수포로 돌아가게 만들지 우려하고 있다.


언론의 자유에 대한 추상적 생각

머스크는 언론의 자유의 장점에 대해 많은 이야기를 했지만 하루에 수억 개의 트윗이 게시되는 소셜 미디어 플랫폼에서 이를 관리한 경험이 없다. 


그런데 이 억만장자는 트위터의 콘텐츠 조정에 대한 그의 전반적인 접근 방식이 어떤 것인지에 대한 몇 가지 단서를 제공했었다. 이달 초 열린 테드 (TED) 컨퍼런스에서 머스크는 아무리 논란의 여지가 있더라도 콘텐츠를 게시하고 폭력 선동과 같이 법을 명백히 위반하는 콘텐츠만 삭제하는 방안으로 변경할 계획이라고 말했다. 


이는 플랫폼에서 최근 몇 년 동안 유해한 것으로 간주되는 증오심 표현, 괴롭힘 및 기타 유형의 콘텐츠를 제한하는 것을 목표로 하는 트위터 (Twitter)의 현재 콘텐츠 조정 정책에서 완전히 벗어나는 것이다.

 머스크는 트위터 인수에 대한 보도 자료에서 "알고리즘을 오픈 소스로 만들어 신뢰를 높이고 스팸 봇을 물리치고 모든 사람을 인증하는 것"을 포함해 트위터에 논쟁의 여지가 없는 변경 사항을 제안했다. 이것은 비평가들이 과거에 개선을 위해 트위터에서 요구한 모든 영역이며 일부의 경우 회사는 이미 개선 작업을 하고 있는 내용이다. 따라서 머스크가 실행할 수 있는지 여부와 소요 시간을 확인해야 한다. 


그가 주도권을 잡기를 열망하는 많은 사람들은 모든 사용자 인증과 같은 기능 개선을 가속화하고, 온라인에서 사람들의 연설을 중재하는 데 있어 트위터가 과도하다고 생각하는 것을 되돌리기를 원하고 있다. 이로 인해 공공성을 중시하는 전문가들은 가짜 뉴스가 다시 무분별하게 확산될 우려가 다시 커질 수 있다는 문제를 제기라고 있다.


한편 머스크의 트위터 인수 동기는 다소 복잡해 보인다. 

이 인수 이야기의 가장 주목할 만한 것 중 하나는 머스크가 공개적으로 돈을 버는 것이 목적이 아니라 언론의 자유를 장려하는 것이라고 말했다는 점이다. 


머스크가 내 건 이 표현의 자유 슬로건은 트위터와 다른 소셜 미디어 회사들이 자신들을 부당하게 차별한다고 느끼는 많은 보수주의자들의 지지를 얻었다. 


그런데 머스크에게는 그 이상의 효과가 있다. 트위터 인수 거래는 세계에서 가장 중요한 정치인, 유명인 그리고 사회 각계 지도자가 사용하는 주요 미디어 플랫폼에 직접적인 영향력을 행사할 수 있게 해준다. 


머스크가 자신의 트윗을 놓고 증권거래위원회 (SEC)와 공개적으로 싸우는 것을 감안할 때 트위터를 소유하는 것은 머스크가 규칙을 정할 수 있는 귀중한 수단이 될 수 있다. 머스크가 표현한대로 “의심스럽다면 주장을 그냥 존재하게 두고 회색 영역이라면 트윗을 지우지 말고 놔두라고 말하고 싶다.”는 것이 그가 생각하는 언론의 자유다. 


그리고 트윗 하나하나가 모두 물건이기 때문에 삭제하는 것을 매우 꺼려야 한다고 했다. 머스크가 말하는 것은 누구나 온라인에서 원하는 것을 말할 수 있어야 한다는 트위터 (Twitter)나 페이스북 (Facebook) 같은 소셜 미디어 회사가 설립된 동기를 그대로 반영한다. 


온라인 앱의 소통 방식

주요 플랫폼과 팔러 (Parler), 게터 (Gettr) 그리고 트럼프의 자체 트루스 소셜 (Truth Social)과 같은 최근의 절대주의적 표현의 자유를 표방하는 플랫폼이 증오심 표현, 괴롭힘 또는 부적절한 콘텐츠와 같은 것을 거르는 몇 가지 규칙을 마련했다. 


그 이유는 사용자나 광고주에게 좋지 않은 혐오, 부정적 또는 스팸 콘텐츠에 빠지는 경향이 있기 때문에 이를 방지해야만 수익을 얻을 수 있기 때문이다. 예를 들어, 표적이 된 누군가에게 괴롭힘을 퍼붓는 경우, 이를 표현의 자유라고 행사할 수 있지만 잠재적으로 해당 사용자는 이를 공유하지 않게 만든다. 


공유가 줄어들면 온라인 소통 앱 특성상 수익을 얻을 수 없고 광고가 사라진다. 

인터넷이 발명된 이후 모든 소셜 플랫폼에서 볼 수 있는 것 중 하나는 일부 사람들의 언론의 자유가 다른 사람들의 참여와 모임을 방지하기 위해 사용된다는 것이다.


TED 인터뷰에서 머스크는 언론의 자유를 일관성 있게 유지하는 아이디어에 몇 가지 한계가 있음을 인정했다. 그는 어떤 경우에는 트위터가 사람들의 피드에서 덜 눈에 띄도록 콘텐츠의 우선 순위를 낮출 수 있다고 말했다. 머스크는 논란이 많을 경우 해당 트윗을 반드시 홍보하고 싶지는 않을 것이라고 했다. 트위터에는 이런 어려운 질문에 대한 답을 주는 사람들이 있다. 


현재 수백 명의 직원이 포함된 것으로 알려진 트위터의 중재 안전 팀은 정책을 위반하는 트윗의 순위를 낮추거나, 레이블을 지정하거나, 삭제할 시기에 대한 결정을 내리는 데 실질적 도움을 준다. 머스크가 이 팀들과 무엇을 할 계획인지는 불분명하지만 회사의 일부 관계자는 그가 팀 인원을 줄일 것으로 우려하고 있다.


트위터 알고리즘을 개방하려는 머스크의 계획이 실현이 안 될 수 있다는 두려움도 있다. 회사가 특정 트윗의 순위를 낮추는 경우 사용자에게 무슨 일이 일어나고 있는지 명확하게 알려야 한다. 


이것은 사용자에게 알고리즘에 따른 챗봇이든 아니면 수동이든 배후에서 조작이 없음을 알려야 한다. 이론상으로는 콘텐츠 조정에 대해 동의하지만 실제로는 훨씬 더 구체화해야 한다는 생각이 지배적이다. 


우선 트위터에는 많은 알고리즘이 있는데 머스크가 말하는 알고리즘은 명확하지 않다. 또한 비밀 소스를 공개하지 않는 트위터가 경쟁업체로 하여금 독점 기술을 공유해 비즈니스를 모방하도록 허용한다는 것은 불가능하다. 


이는 머스크가 트위터가 운영되는 방식에 대해 아직 정확하게 모르는 것이 많다는 것에서 비롯된다. 


트위터의 콘텐츠를 조정하려는 그의 견해가 회사를 운영했던 전임자들과 크게 다르다는 것에서 문제가 된다. 물론 잘 해결된다면 세계에서 가장 영향력 있는 소셜 네트워크 중 하나에서 보다 개방적이고 강력한 소통 영역이 될 수 있다. 그러나 제대로 처리되지 않으면 괴롭힘, 증오심 표현, 잘못된 정보와 같은 문제가 더욱 악화될 수 있다.


트위터가 독특한 이유

트위터는 온라인에서도 독특한 틈새 시장을 차지한다. 

짧은 텍스트 덩어리와 스레딩은 수천 명의 사람들 사이에서 실시간 대화를 촉진하기 때문에 유명인, 언론인 그리고 정치인 모두에게 인기가 있다. 


그래서 소셜 미디어 분석가는 플랫폼에서 콘텐츠의 반감기를 특징으로 꼽는다. 즉, 콘텐츠가 전체 평생 참여의 50%에 도달하는 데 걸리는 시간을 의미하며 일반적으로 조회수 또는 인기도를 기반으로 된 항목으로 측정된다. 


트윗의 평균 반감기는 약 20분이며 페이스북 게시물의 경우 5시간, 인스타그램 게시물의 경우 20시간, 링크드인 게시물의 경우 24시간, 유튜브 동영상의 경우 20일이다. 다른 것에 비해 훨씬 짧은 트위터의 반감기는 이벤트가 진행됨에 따라 실시간 대화를 주도하는 데 트위터가 주도적인 역할을 한다는 것을 보여준다.


 이렇게 실시간 담론을 형성할 수 있는 트위터의 능력과 지리 정보 태그가 포함된 정보를 트위터에서 쉽게 수집할 수 있기 때문에 연구자들은 공중 보건에서 건강에 이르기까지 다양한 사회 현상을 분석하는 정보의 창고가 되었다. 


트위터 데이터는 천식 관련 응급실 방문을 예측하고 대중의 전염병 인식을 측정하며 산불 연기 확산을 모델링하는 데 사용되었다. 간단한 대화의 일부인 트윗은 시간순으로 표시되며 참여가 많은 트윗의 부분이 전면에 나타나더라도 모든 공개 트윗에 즉각적이고 완전한 액세스를 제공한다. 이로 인해 트위터는 역사적 기록이자 사실상의 사실 검증자 (Fact Checker)로 자리잡았다.


소셜 미디어 플랫폼의 수익을 이해하려면 광고 네트워크, 소셜 미디어 회사와 게시자가 사용하는 여러 기술을 포함하는 거대하고 불투명한 온라인 광고 생태계를 알아야 한다. 광고는 트위터의 주요 수익원이다.


머스크는 광고가 아닌 구독을 통해 트위터의 수익을 창출하려고 한다. 광고주 유치에 대해 걱정할 필요 없이 콘텐츠 조정에 집중해야 하는 부담을 덜 수 있다. 이는 트위터를 유료 구독자를 위한 일종의 자유로운 의견 사이트로 만들 수 있다. 대조적으로, 지금까지 트위터는 허위 정보를 다루기 위해 콘텐츠 중재를 사용하는 데 공격적이었다.


콘텐츠 조정 문제가 없는 플랫폼에 대한 머스크의 설명은 소셜 미디어 플랫폼으로 인해 발생하는 알고리즘 피해에 비춰 볼 때 문제가 된다. 


연구에 따르면 사용자에게 성별을 지정하는 알고리즘을 사용하는 플랫폼에서 정보를 수집하는 데 사용되는 방식이 잠재적 부정확성과 편향성, 온라인에서 건강 정보를 찾는 사람들에게 많은 피해가 나타났다.


머스크가 소유한 우주 항공과 자동차 사업 등 민감한 산업에서 여론에 영향을 미치는 트위터의 능력은 주주에게 필요한 중요한 정보 공개에 영향을 미치는 것은 물론 이해 상충을 야기한다. 머스크는 이미 트위터 소유권 공개를 연기한 혐의를 받고 있다.


온라인 안전 법안과 같은 최근 규제 노력은 대중적 담론과 여론을 형성하는 데 기술 플랫폼의 역할에 대한 광범위한 대중의 우려가 있음을 보여준다. 머스크의 트위터 인수는 모든 규제 문제를 다시 강조하게 만들고 있다.



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