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'그림자 인플레이션' 더 많아진다

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인플레이션은 2021년에 급증했고 소비자 물가에 대한 많은 공식 측정값이 몇 년 전보다 더 빠르게 상승했다. 


그러나 겉으로 수치로 드러나나는 인플레이션보다 가격은 같으나 품질이나 서비스가 저하된 경우 소비자들은 더 화난다. 일손을 구하지 못하는 서비스 산업의 경우 가격을 올리는 것이 아니라 잠재 고객을 상대할 서비스의 양을 줄이면서 버티고 있다. 


식당에서 서빙하는 종업원이나 고객을 직접 상대해야 하는 식료품점의 점원의 수가 모자라 오래 기다려야 하거나 사소한 서비스를 받을 수 없게 되었다. 


즉, 숙박 공간의 경우 1년 전과 비슷한 비용을 청구하지만 더 긴 기간 동안에는 가사 도우미가 부족하기 때문에 일상적인 청소 서비스가 포함되지 않는다. 일부 식당에서는 웨이터가 제한된 서비스를 제공하고 자동차를 사려는 소비자들은 색상, 심지어 제조사와 제품까지 미리 파악하고 있어야 한다. 


그림자 인플레이션이란?

인플레이션은 거의 모든 것의 가격을 의미하며 거의 모든 것이 지금 이 순간에도 오르고 있다. 

가스 펌프와 식료품점에서 가장 분명하지만 더 교묘한 방식도 작용하고 있다. 경제학자들이 그림자 인플레이션(shadow inflation)이라고 부르는 것이다. 


그림자 인플레이션은 소비자 물가 지수에서 포착하기 훨씬 어려운 인플레이션 유형을 말한다. 재화나 서비스의 가격은 그대로인데 품질이나 서비스가 떨어진 것을 말하기 때문이다.


호텔에 체크인할 때 리셉션 데스크에서 인사를 나누고 사람들과 수다를 떨고 매일 아침 적당한 양의 유럽식 조식을 먹고 로비에 앉아 다른 손님들을 관찰할 수 있었다. 


그런데 이제 체크인을 하면 긴 줄이 있을 수 있고, 과로로 피곤한 상담원은 한 명뿐이며, 아침 식사는 선택이 제한된다. 호텔은 COVID-19 위험과 직원 문제로 인해 일일 객실 청소 서비스를 중단한 경우도 있다. 


그리고 체력단련실에 대한 접근이 제한되어 주어진 시간대에 등록해야 한다. 아마도 사회적 거리두기 때문에 체크인 카운터에서 6피트 간격으로 줄을 서게 되었는데, 지금은 춥고 비가 오는 곳 밖에서 줄이 구불구불할 수 있다. 


이런 작은 변화가 누적되어 서비스 저하를 가치로 환산하기는 어렵다. 그러나 하루가 끝나면 객실 요금이 변경되지 않은 경우에도 숙박하는 동안 더 적은 수의 편의 시설을 이용할 수 있다. 이것이 그림자 인플레이션의 대표적인 사례다.


코로나 시대에 똑같은 일이 많은 식당에서 일어났다. 

메뉴 가격이 오르거나 그대로 유지되고 있지만 이제 손님은 안내자가 없이 스스로 테이블로 이동하거나 QR 코드를 통해 주문해야 한다. 


이런 속성의 대부분은 통계 기관이 적극적으로 측정하는 것이 아니므로 표시되지 않지만 개인적으로 더 낮은 품질의 서비스를 받고 있다는 것을 알게 된다. 또한 "수축 인플레이션"이라 불리는 또 다른 유형이 현재 진행 중이다. 제조사가 가격을 올리는 대신 제품의 양을 줄이는 경우다. 


제너럴 밀스(General Mills) 시리얼 상자는 19.3온스에서 18.1온스로 크기가 줄었지만 가격은 동일하게 유지되고 있다. 


그림자 인플레이션 또는 수축 인플레이션을 감안하면 돈이 더 지출되는 의미한다.

소비 패턴은 거의 변하지 않고 고정적이다. 즉, 사람들은 좋은 레스토랑에 앉았을 때 서버가 주문을 받는 것처럼 사람들이 항상 가졌던 서비스를 기대한다. 그러나 COVID-19는 서비스 방식을 바꾸고 기대와 습관을 빨리 적응하도록 만들었다. 


그리고 사람들이 새로운 형식을 받아들였기 때문에 많은 사람들에게 다시 과거 방식으로 돌아갈 필요가 없다고 생각하게 유도한다. 


고객이 자신이 지불한 돈에 대해 더 많은 편의 시설을 요구해도 거기에 충분한 경쟁이 가능하다면 시장이 천천히 되돌아갈 수 있지만 아직까지는 확신할 수 없다. 이는 그림자 인플레이션은 더 오래 지속될 수 있다는 것을 말한다. 


일손 부족 산업의 가격 결정 방

카페 청결도에 대한 구매자 심리는 4.2% 하락했는데 이는 테이블, 바닥 그리고 화장실의 청결도에 대한 문제가 반복되고 있음을 보여준다. 


특히 음료와 관련해 쇼핑 제공자에 대한 주문 처리 속도는 현저히 떨어졌다. 고객이 부적절한 구매를 하거나 음료를 전혀 마시지 않는 것에 대한 불평도 과거보다 훨씬 커졌다.

가전제품과 기타 소매 품목을 구매하고자 하는 소비자는 대기하는 시간이 더 길어졌다.

소비자동향 분석업체 제이디파워 (J.D. Power)에 따르면 최고 등급의 가맹점에서도 구매자의 57%만이 5분 만에 고객 지원을 받을 수 있었다.
연방 정부 통계 기관은 인플레이션을 계산할 때 고품질 상품의 수정을 고려한다. 

그러나 만족 조정으로 인식되는 이 시스템은 대부분 물리적 대상에 적용되고 있다. 예를 들어 최고 품질의 셔츠의 가격이나 새 차량의 백업 카메라 가격을 추정하는 것은 다소 명확하다. 

그런데 이 방법은 정확한 인플레이션을 과소평가하는 음흉한 방식이라고 인플레이션 비관론자들은 주장한다. 실제로 공급자와 관련된 고품질의 변동 내용은 모호해서 소비자가 실감하기 어려울 수 있다. 

소비자 물가 지수를 측정하는 노동 통계국은 제품과 서비스의 광범위한 부분을 구성하는 273개 요소 가운데 237개에 대한 고품질 조정을 포함하지 않고 있다.

이 때문에 물가 측정을 위해 실제로 현장에서 조사에 참여했던 조사관은 공식 인플레이션 측정이 실제 인플레이션을 과대 평가했다고 주장했다. 

주로 버그가 현저히 줄어들기 시작한 개선된 컴퓨터 소프트웨어와 같이 사실로 포착되지 않은 은밀한 제품 또는 서비스 발전이 많이 있기 때문이다. 그런데 이제 그 반대 현상이 진행되고 있다.

노동력이나 자재가 부족할 때 일부 기업은 가격 범위를 인상해 전체적으로 비용을 규제한다. 다른 업체들은 가격 상승을 훨씬 덜 분명하고 훨씬 복잡하게 측정할 수 있는 방법을 택하기도 한다. 예를 들어 렌트카와 트럭 그리고 모텔의 이용료가 복잡한 조건에 따라 가격이 천차만별이 되도록 짜 놓았다. 이 업종도 마찬가지로 일손 부족을 겪으면서 운영하고 있다. 

 차량 회사는 비용이 더 많이 드는 반면 리조트는 같은 가격에 서비스 품질을 낮추는 방식으로 대신하고 있다. 

그래서 자동차 회사의 문제는 인플레이션으로 측정되는 반면, 호텔의 문제는 대부분 일화로 전해질 뿐이다. 그 일화는 가격은 제쳐 두고 서비스에 대한 평가가 주를 이룬다. 

기업이 가격표를 올리는 것 이외의 메커니즘을 통해 서비스 제공 부족을 견디는 것은 드문 일이 아니다. 

공급업체는 특히 자연 재해가 발생한 기간에 상품이 제한된 출처에 있을 때 판매 가격 폭등의 빌미를 주려고 하지 않는다. 그래서 그들은 배급의 뒷문 형태인 빈 진열대로 마무리한다. 

1970년대에 휘발유 가격이 치솟았을 때 자동차와 트럭이 어느 요일에 기름을 가득 채울 수 있는지에 대한 긴장과 우려를 멈추기에는 충분하지 않았다.

그림자 인플레이션의 문제
현재의 독특한 경제 재난을 가져온 팬데믹은 경제 데이터를 평소보다 더 해석하기 어렵게 만들고 있다. 
인플레이션이라는 재앙의 조짐이 있을 때 거시경제학자는 레이더에 표시되는 경고 신호 중 하나라고 간주한다. 

하지만 물가 동향을 직접 조사하는 분석가들은 코로나 충격으로 나타나는 다양한 행태를 통해 재정적 영향과 비용이 과거보다 훨씬 더 평가하기 어려워졌다고 파악한다. 물가에 대한 정보를 자세히 연구하는 사람들은 기업이 이런 숨겨진 비용을 측정하고 인플레이션에 대한 조치로 활용하지 못하고 있다고 분석한다.

소비자는 아주 뛰어난 서비스 지원이 얼마나 중요한 가치가 있는지 잘 모르는 경우가 많으며 이는 서비스 제공자 역시 마찬가지다. 

그러나 일부 업체나 서비스 제공자는 이런 방식을 활용해 왔고 오늘날 매우 다양하게 퍼지고 있지만 이를 정작 인플레이션과 상관관계가 있는 것으로 수량화 하기는 매우 어렵다.
 
예를 들면, 화장실 청소를 자주 하는 식당의 패스트푸드 햄버거에 대해 추가로 지불할 금액으로 환산할 수 있는 가치는 얼마나 되는지 객관적으로 추정하기 어렵다. 그러므로 품목 가운데 최고 품질에 대해 가격을 조정하는 방식은 매우 주관적인 인플레이션 수치가 될 수 있다. 

어떤 경우에는 특정한 사람의 향상이 다른 사람의 악화가 될 수 있다.
리조트의 온라인 체크아웃은 시간을 절약하는 매력적인 요소라고 보는 사람이 있는 반면, 어떤 사람에게는 직접 고객을 상대하는 직원이 필요할 수 있다. 

또한 서비스 산업에 약간의 그림자 인플레이션이 있는 것처럼 보이지만 그 반대 현상도 틀림없이 수년 동안 유지되어 왔다.

요리사가 매우 숙련되고 예술적이 되면서 카페 음식이 지난 몇 년 동안 더욱 다양하고 맛있어졌다는 견해가 있다. 그렇다면 노동통계국이 조사한 2000년부터 2019년까지 카페 가격의 연간 2.7% 인플레이션은 너무 낮다고 할 수 있다. 

반대로 현재의 노동력 부족의 영향을 완전히 고려한다면 지난 12개월 동안 4.9% 증가한 가격도 낮은 것으로 간주할 수 있다. 가격에 비해 더 높은 수준의 품질이나 서비스에 대해서 가치를 매길 있어야 반대로 가격은 그대로이고 서비스와 품질이 저하된 가치도 측정할 수 있다.  

 이것은 인플레이션이 사람들을 괴롭히는 이유와 연준의 인플레이션과의 전쟁이 쉽지 않은 것임을 암시한다. 

눈에 보이는 이자율과 경제 상품에 적용되는 수치, 주식 시장의 지수 그리고 뉴스로 장식되는 연준의 인플레이션 목표치가 물가의 진짜 모습을 보여주지 않는다.

 마찬가지로 마음먹은 소비와 구매가 약간 짜증스럽고 즐거운 경험을 주지 않는다면 이는 수치로 환산되지 못하지만 분명한 소비에 따른 비용이 된다.  


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