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에베레스트산 진짜 높이는 얼마?

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에베레스트 산이 세계 최고봉임을 모르는 사람은 없다.

그러나 에베레스트 산이 과연 정확하게 높이가 얼마나 되는 지를 두고서는 의견이 분분하다.


현재 일반적으로 공인된 에베레스트 산 높이는 29,029 피트다. 미터법으로는 8,795.28미터다. 

  

그러나 에베레스트 산의 높이는 변하고 있다. 지난 2015년4월에 네팔에서 일어난 지진으로 인해 지질학자들은 산 높이가 3cm쯤 낮아졌다고 밝히고 있다. 또 1934년에 일어난 대지진도 산 높이를 63cm나 낮춘 것으로 평가되고 있다. 


산 높이를 결정하는  기준을 두고도 이견이 있다.

단순히 산정상의 바닥 흙을 기준으로 할 것인지 아니면 산정상에 쌓인 눈높이로 봐야하는가 하는 점이다. 일부에서는 눈을 파고 내려가 바위층이 닿는 지표면이 실제 높이라는 주장도 하고 있다.

  

그러나 에베레스트 산의 높이를 측정하기는 쉽지가 않다. 혹심한 추위와 바람 때문에 에베레스트 산 정상까지 등정할 수 있는 시한은 1년에 서너주 정도다. 따라서 맨 몸도 아니고 관측장비를 가지고 산정상 까지 오른다는 것이 생각만큼 간단치가 않은 것이다.

  

에베레스트 산의 높이에 대한 관측은 1852년에 시도가 됐다. 

조지 에베레스트라는 전 인도관측국 책임자가 젊은 인도인 수학자인 라다나 시크다르 등의 탐팀들과 함께 측정한 끝에 세계에서 최고로 높은 산이라는 결과를 발표했다. 이들은 당시 산의 이름을 'Peak XV'로 명명했다. 

  

그때 특정된 높이가 29, 002 피트로 현재 공인된 높이와 27피트 차이밖에 안날 정도로 정확한 것이었다.

  

이후 'Peak XV'는 관측단장의 이름을 따 현재의 에베레스트 산이 됐다.

20,029피트라는 높이는 산 높이를 정할 때 기준으로 삼은 해수면에서의 높이다. 그러나 과학자들은 다른 개념으로, 지구 중심부에서 가장 높이 솟은 것을 기준으로 해야 한다는 지적도 있다.

  

이렇게 따져 보면 에쿠아도르에 있는 'Mount Chimborazo'산이 지구 중심부에서 가장 먼 산이 된다. 침보자로산의 해수면상에서의 높이는 20,500피트다. 에베레스트 보다는 한참 밑이다. 8,500피트 가량이나 차이가 나기 때문이다.

  

그러나 지구는 완벽한 공 처럼 보이지만 실제로는 적도 쪽이 다소 부풀어있다. 지구 자전에 따른 원심력의 영향을 받아서다. 그렇게 측량을 하면 침보자로산은 지구중심부에서 부터 정확히 3,967마일이 떨어져 있다. 돌출 기준으로 봐서는 에베레스트 산 보다 훨씬 더 치솟아 있는 셈이다.

  

현재 산높이를 정화하게 측정하는 방법은 GPS 시스팀이다. 산 정상에 1시간 가량 측정 장비를 놓고 위성에서의 측정을 통해 해수면 높이와 중력 등을 계산해 높이를 잰다. 그 결과 공표된 것이 20,029 피트다.

  

그러나 이 높이를 두고도 이견이 많다. 탐사팀 별로 서로 다른 결과를 제시하기 때문이다. 이탈리아 원정대는 1992년 측정에서 산 높이를 29,022피트라고 발표했다. 그러나 1999년 미국원정대는 높이를 29,035피트라고 밝혔다. 간단히 10여 피트 차이가 나는 것이다.

  

측정팀 마다 높이가 다른 것은 산정상에 쌓여 있는 눈의 높이가 차이가 나기 때문이다. 어느 계절이냐에 따라 다르고 같은 절기 일때도 산정상의 바람 세기에 따라 적설량이 달라 지기 때문에 역시 산 높이에 변화를 준다.

  

산높이가 몇 피트 차이가 나는 것이 무슨 큰 의미가 있겠느냐고 생각할 지 모르지만 현실적으로 그렇지 않다. 

  

에베레스트 산과 같은 초고봉 등정시 10여피트 차이는 엄청난 차이를 안겨준다. 등반대들은 이 높이 차이로 인해 정상 등정을 포기할 수도 있고 올라가는 코스를 바꿀 수도 있다. 정상을 눈앞에 두고도 기상 조건 악화 등으로 인해 정상 공략을 포기하는 경우도 있다.

  

정확한 산 높이의 측정이 중요한 것도 이 때문이다.

이처럼 각국이 저마다 산 높이를 다르게 밝히자 네팔 정부가 자신들이 산 높이를 측정하겠다고 나서고 있다. 자기네 영토에 들어있는 에베레스트 산을 두고 제3자들이 왈가왈부 하는 것을 못 참겠다는 취지에서다. 

  

네팔 정부측은 특히 에베레스트 산의 높이가 임의로 낮아진 것으로 발표하는 것에 대해 민감해 하고 있다. 세계 최고봉을 가지고 있다는 자존심이 다른 나라에 의해 훼손되고 있다는 인식을 가지고 있는 것이다.

  

이에 따라 네팔 정부는 30여명의 인력을 동원, 정확한 산 높이 측정을 시도할 예정이다. 이에 따른 소요 예산이 25만불 정도에 달할 것으로 보고 있다.


그러나 에베레스트 산 등정 경험을 갖고 있는 대다수의 산악인들은 산 높이 측정을 두고 "스냅 사진을 찍는 것과 같다'는 식의 인식을 보이고 있다. 바람과 날씨에 따라 쌓여있는  눈 높이가 수시로 변하고 있는 것을 정확히 측정한다는 것이 별로 의미가 없다는 이유에서다.



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