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틱벌레 확산 지역 미국 전체의 75% 차지

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5월 들어 더운 날씨가 지속되면서 반갑지 않은 불청객도 찾아들고 있다.

모기와 틱(tick) 등과 같이 사람을 물어 바이러스를 전파시키는 질병이 크게 늘고 있는 것이다.

라임병, 록키마운틴 피버,웨스트 나일 바이러스,지카 바이러스, 댕귀열 등이 그것이다.


연방질병통제국(CDC : Centers for Disease Control and Prevention)이 2018년 4월말을 기준으로 해 밝힌 것에 의하면 2004년에서 2016년 사이에 이같이 모기나 틱, 벼룩 등에 물려 전염되는 질병이 3배 정도 많아졌다. 

이 보고서에 의하면 2004년의 경우 이런 종류의 질병 감염이 27,388건이었으나 2016년에는 무려 96,000건으로 늘어났다.

이 기간중의 전체 발생건수는 640,000건이 넘는 것으로 집계됐다.


그러나 이는 방역당국에 보고되거나 인지되는 케이스 일 뿐 실제로는 이 보다 훨씬 더 발생빈도가 높다는 것이 전문가들의 진단이다.

예를 들어 라임병의 경우 2016년에 CDC에 보고된 것은 미전역에서 36,429건으르 집계됐으나 실제로는 30만건 이상에 달하는 것으로 추정됐다. 실제 보고 건수 보다 최소한 8-10배 정도가 더 많은 것이다.


이유는 방역당국에 보고되지 않는 것이 너무 많은 데다 감염이 됐다 하더라도증세가 심각한 상태가 아닌 경우에 보고에서 누락되는 것이 보통이라는 설명이다. 

이에 따라 관련 질병들 전체가 모두 다 방역당국이 집계하고 있는 것 보다 훨씬 더 많은 감염자 및 환자가 발생하다고 봐야 한다는 것이다.


이처럼 감염자가 급한 상승세를 가져 온 요인 가운데 하나로 기후 변화도 꼽히고 있다.

전반적으로 지구온난화 영향 때문에 기온이 상승하면서 이같은 종류의 감염성 질병들도 보다 빨리 발생하고 감염상황도 더 심해지는 것으로 나타났다. 


모기의 경우 기온이 높아질 때 감염속도와 질병의 강도, 대상 지역 모두 급격하게 확산된다는 설명이다. 즉 기온이 높아지면 모기가 담고 있는 바이러스의 양과 독성이 강화되면서 감염자가 늘고 감염시에도 위험성이 더 높아진다는 것이다.


또 틱의 확산도 더위에 영향을 받는다. 기온이 높아질 수록 틱의 분포도 북쪽으로 더 확산되며 틱의 활동기를 더욱 확장시킨다. 

워싱턴과 뉴욕일원의 경우 겨울철 기온이 높았던 데 이어 4월중에도 일부 서늘한 날씨를 제외하고는 이상고온의 기후를 보여왔다.


특히 5월 들어서는 2일 부터 뉴욕과 워싱턴 모두 최고 기온이 80도대를 보이는 사실상의 여름 날씨를 보일 만큼 더위가 일찌기 부터 기승을 부리고 있다.

이같은 기온 상승으로 인해 올해는 틱벌레의 확산과 감염확대가 더욱 더 우려된다고 전문가들은 밝히고 있다.


틱 벌레의 주요 숙주 가운데 하나인 사슴의 개체 증가도 간접적인 원인을 제공한다.

사슴이 서식 지역이 넓어지고 개체수가 늘어나면서 사슴 틱의 감염도 증가하고 있다.

지금부터 100년 전쯤의 경우 메인주, 버몬트주 등 북동부 뉴잉글랜드 지역에는 삼림이 매우 황폐했었다. 


상당부분의 숲이 벌채돼 농경지로 변하면서 사슴의 서식 밀도가 급격히 줄어들어 멸종 위기에 까지 처했으나 이후 삼림이 복원되면서 사슴개체수가 급격히 증가하게 됐다. 

현재는 이 일대의 사슴 개체수가 지나치게 많을 정도로 늘어났는 데 사슴을 매개로 하는 사슴 틱도 급격히 증가해 감염을 확산시키고 있는 중이다.


틱을 매개로 하는 질병은 미국 전체 지역 가운데 75% 이상의 지역에서 발생하고 있으며 특히 동부지역에서 강세를 보이고 있다. 또한 서부 지역의 태평양 연안지방을 따라 틱이 기승을 부리고 있다.


우려되는 것은 바이러스 계통의 질병들 가운데 기후 상승과 살충제 사용 및 항생제의 증가에 따라 각종 변종과 강력한 내성을 갖춘 변종바이러스 들이 등장한다는 점이다.


지카 바이러스의 경우 9가지 변종이 발견된 것으로 알려지고 있으며 감염지역도 플로리다와 텍사스를 기반으로 해서 미 전역으로 확산되고 있는 중이다.



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