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코로나 백신 아직 완성된 것 아냐

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선거가 끝나고 화이자는 코로나 예방에 90% 효과가 있는 백신을 만들어 검은 구름이 풀리고 있다는 뉴스가 터져 나왔다.


초기 데이터가 독일 생명 공학 회사인 바이오엔텍 (BioNTech)에서 개발한 Covid-19 백신이 치명적인 질병의 감염을 예방할 수 있음을 시사하는 제약 회사의 발표에 많은 사람들이 고무되었다.

그러나 뉴스에는 자세한 데이터, 규제 검토, 발표된 연구 또는 사전 공보 내용이 포함되지 않았고 아직 백신 개발은 끝나지 않았고 진행 중이라고 봐야 한다.


이런 해프닝은 코로나바이러스 전염병에서 보도 자료에 의한 과학을 설명하는 최신 사례의 하나였다.


백신에 대한 부풀려진 정보는 돈벌이 때문

바이러스를 막기 위한 경쟁에서 제약 회사, 연구 그룹 그리고 Covid-19 백신과 의약품 개발에 관련된 기타 경쟁자들은 진행중인 임상 시험의 초기 결과를 반복해서 언급했다.

일반적인 과학적 검토 단계가 완료되기 전에 가능한 한 빨리 대중에게 정보를 제공할 수 있는 몇 가지 이유가 있다. 


몇 달 동안 백신 경쟁을 주의 깊게 지켜본 이들은 정보에 대해 촉각을 곤두세웠고 급진적인 투명성을 원했다.


그러나 이런 지나치게 앞서간 보도 자료는 과학과 규제 과정에서 필요한 단계가 실행되고 최종 결과가 처음에 보고된 것보다 훨씬 빈약하다.

한마디로 정상적인 안전성과 안정된 공급이 실현된 백신이 나오려면 더 많은 시간이 필요하다는 사실이다.


파이자 (Pfizer)와 바이오엔텍 (BioNTech)의 경우 낙관적인 이유가 분명히 있는 것 같지만 검은 구름이 풀리는 단계로 보기에는 아직 너무 이르다. 

백신과 치료법이 조만간 확실히 개발되고 마침내 대유행이 종식되기를 기다리고 있는 것도 사실이지만 지금 단계는 조금 부족하다.


너무 많은 코로나바이러스 의약품과 백신이 과대 광고로 범람하고 있다.

전염병이 8,000년 동안 계속된 것처럼 느껴지지만 신종 코로나바이러스가 발견된 것은 2019년 12월이었다. 

그리고 이 짧은 시간에 초기의 엉뚱한 코로나바이러스 백신이나 의학에 대한 주장이 여러 차례 있었다.


5월로 돌아가면 모더나 (Moderna: 임상 실험에서 멀리 떨어진 코로나바이러스 백신을 보유한 또 다른 회사)가 유망한 1 상 결과에 대한 보도 자료를 발표했었다. 

처음에는 회사의 주가가 급등했지만 백신 연구원들은 보도 자료의 정보가 백신이 실제로 작동하는지 여부를 측정하기에는 너무 초기적이고 모호하다고 지적했다.


또한 국립보건원 (National Institutes of Health)은 보도 자료를 통해 렘데시브르(remdesivir)가 입원 환자에게 유망하다는 결과를 발표했다. 

나중에 추가 연구로 인해 약물의 효과에 대한 그림이 복잡해졌고, 현재는 렘데시브르 (remdesivir)가 어떤 이점을 제공하는지 확실하지 않다.


보도 자료가 과장된 것은 언론의 책임이 아니라 백신 개발 회사의 정보를 통한 경쟁 회사의 반응과 정보를 간접적으로 얻으려는 의도라고 볼 수 있다.


제약 회사가 방법과 결과에 대한 자세한 데이터를 공개하지 않으면 결과가 신뢰할 수 있는지 확인할 방법이 없어서 약 10년이 지난 지금 모든 임상 시험을 등록하고 그 결과를 보고할 것을 옹호하는 All Trials Campaign이라는 의학 운동이 있다.


3상 실험 결과라 볼 수 없어 

파이자의 백신 개발 경로는 7월에 시작해 45,000 명 이상의 참가자를 등록한 임상 시험은 원래 독립적인 외부 검토위원회가 데이터를 주기적으로 보고 백신이 어떻게 작동하는지, 연구 중단 여부를 5회 확인할 수 있도록 설정되었다. 


32 명이 코로나 19 진단을 받았고 그 후 62 명, 92 명, 120 명, 164 명이 확진되었다..

식약청과 논의한 후 제약 회사는 첫 번째 분석 (32 건)을 중단하고 대신 62 명이 Covid-19로 병에 걸린 후 데이터를 살펴보기로 결정했기 때문에 백신의 효과에 대한 발견은 다음과 같았다. 


훨씬 더 통계적으로 견고하고 검토위원회가 실제로 데이터를 처음 분석했을 때 94 명이 코로나 진단을 받았으며, 이는 164 명의 확진자에 대한 최종 검토의 절반 이상에 달했다.

94 건은 많은 데이터에 해당한다. 초기에 이르더라도 90% 이상의 효능 발견이 통계적으로 특히 강력할 수 있음을 의미한다.


뿐만 아니라 90% 이상의 효능은 대부분의 사람들이 예상했던 것보다 훨씬 더 큰 보호 수준이다. 

한 때 50% 효과가 있는 백신을 사용하는 문제에 대한 진지한 논의가 있었다. 

그런데 이런 예비 조사 결과는 10명이 백신을 맞으면 적어도 9명은 다른 가짜 약에 비해 바이러스에 대한 보호를 받게 될 것이라는 점 정도에 머무는 것이었다. 


현재까지 외부 데이터 모니터링위원회는 백신에 대한 심각한 안전 문제도 발견하지 못한 상태다.

백신이 지금 보이는 것처럼 안전하고 효과적인 것으로 판명되면 홍역 백신과 같은 극도로 보호적인 정기 아동 예방 접종과 같은 수준에 놓이게 될 것이라고 질병 의학 전문가들은 평가한다.


그러나 백신 개발이라는 보도에 대한 냉정한 분석은 아직 끝나지 않았다. 

보도 자료에 보도된 내용은 상당히 철저했지만 백신의 효과를 실제로 이해하기에는 충분히 상세하지 않았다. 


이런 견해는 역학 전문 의학자들이 제시하는 공통된 견해다. 엄밀하게 말하면 3상 실험에 대한 결과로 보기 어렵다는 평가다.


 예를 들어, 임상 연구에서 '추적 손실'이라는 현상인 시험의 각 부문 (백신 접종을 받은 그룹과 그렇지 않은 그룹)에서 포기된 사람이 몇 명인지 알 수가 없다.


추적 실패로 인해 평가판 간에 임상적 차이가 발생하면 추정치가 부풀려졌을 가능성이 있으며, 얼마나 많은 하락이 있었는지, 어떻게 조정했는지 정보를 공개해야 정확하게 판단할 수 있다.


3상 실험 결과 내놓을 때 진짜

Covid-19 백신 실험에 대한 날카로운 비판을 해온 메릴랜드 대학교 약학 대학 교수인 피터 도시 (Peter Doshi)는 "데이터가 말하는 내용을 사람들에게 알리는 것은 정말 중요한 문제가 된다"고 말했다. 


보도 자료는 또한 많은 질문을 제기했지만 지금은 대답할 수 없는 질문을 던졌다. 

Covid-19의 심각한 합병증 위험을 줄였는지 하는 질문이다. 연구자들은 예방 접종 그룹에서 입원이나 집중치료실 (ICU) 입원이 줄었는지도 알고 싶어 한다. 


그리고 경미한 감염의 위험이 감소했는지도 알려지지 않아 궁금해 한다.

아마도 파이자 (Pfizer)조차도 이런 데이터를 볼 수 없었음에도 검토위원회로부터 긍정적인 의견을 받은 것으로 볼 수 있다. 


이로 인해 불필요하게 이것이 의미하는 바에 대해 논란을 벌이는 일이 발생하지만 데이터에 액세스할 수 없기 때문에 무슨 일이 일어났는지 정확하게 판단할 수 있는 방법이 없다. 

그리고 또한 냉장 보관과 같이 현실 세계에서 백신을 사용하는 복잡성에 대해서도 정확하게 말하고 않고 있다.


지금까지 알려진 바로는 영하 70도에서 보관되어 운반되고 배포되어야 하는데 이런 과정만으로도 백신이 대중적으로 보급될 수 있는 것이 아니라는 사실을 보여준다.

가격이 일반 사람이 접할 수 있는 수준이 아니라는 말이다.

이상적으로는 모두가 백신 개발을 조금 더 기다리는 것이 최선의 방법이다. 


백신 실험을 실행하는 연구원과 제약 회사는 결과에 대한 확신이 있을 때까지 기다렸다가 대중에게 공개함으로써 플립 플롭 (flip flop)의 위험을 줄였다. 

실험 결과가 공개되면 보도 자료에 더 제한을 받게 된다. 


연구가 완료되거나, 규제 기관의 검토를 받거나, 출판 혹은 동료 검토를 받기 전에 결과를 발표하는 경우 최소한 자세한 데이터가 나와서 대중과 정책 입안자가 정보에 입각한 선택을 할 수 있다.

이것이 진정한 백신이 나왔을 때 나타나는 현상이며 그 정보는 3상 실험 결과가 된다.


지금까지 보여준 더 자세한 데이터의 부족은 뉴스를 공유하는 방법과 장소보다 훨씬 더 큰 문제다. 

많은 사람들이 사전 인쇄나 저널 기사가 먼저 있어야 한다고 주장하지만 사전 배포 자료나 기사가 부족한 것이 아니다.


백신 개발은 항상 다양한 출처의 데이터를 사용해 임상 시험을 평가하기 때문에 3상 실험 결과가 있고 그것이 신뢰할 수 있으면 그 자체가 백신이 개발된 것이라 할 수 있다.

그러므로 지금 백신에 관한 장미빛 확신은 조금 더 접어두어야 한다.



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