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미국 식품 40% 정도 버려져 

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사람들은 철이 바뀔 때 냉장고를 뒤지고 품목의 라벨을 확인하고 라벨의 날짜보다 한 달, 일주일, 또는 며칠이 지난 모든 것을 버리거나 임박한 것들을 조리해 먹는다. 


냄새를 확인할 수도 있지만 대개는 날짜만 확인하고 버리는 경우가 많다. 잼이나 아몬드 우유 또는 잘게 썬 이탈리아 치즈 블렌드 패키지가 유통기한이 만료되면 바로 쓰레기통으로 보내는 것이다. 

이렇게 냉장고를 깨끗이 비우고 다시 냉장고를 채워 나가기 시작한다.


여기에서 무엇이 잘못됐을까? 날짜가 지난 음식을 보면 아깝다는 생각이 먼저 드는 것이 사실이다. 그럼에도 아무 미련없이 버리는 것이 맞다고 스스로 마음을 먹는다. 


음식을 버리는 것이 잘못된 일이라는 것은 모두가 상식적으로 알고 있다. 그런데 통계는 매우 엄격한 현실을 보여준다. 


식품 40%를 낭비하게 하는 유통기한 

미국에서 생산되는 식품의 40%는 버려져 매립지로 보내지거나 다른 방식으로 낭비된다. 

하버드 식품법과 정책 클리닉 (Harvard Food Law and Policy Clinic)과 자원 보호 협회(Natural Resources Defense Council)이 공동 저술한 연구에 따르면 평균적인 미국 가정은 매년 1,365 ~ 2,275 달러 사이의 식품을 낭비한다. 


종종 이상한 모양의 농산물을 버리거나 팔리지 않는 과잉 재고 식품을 버려야 하는 식품 재배자와 소매업자에게는 엄청난 경제적 손실이다.


이는 환경적으로도 나빠서, 미국에서 담수의 25%는 먹히지 않는 식품을 생산하는 데 사용되며 매립지로 유입되는 투입량의 21%는 식품이 차지한다. 

매립지에 쌓여 있는 식품의 절반 이상은 먹기에 아무 문제가 없는 정상 제품이란 의미다.


게다가 식량을 너무 많이 버리는 나라에서 약 4,200만 명이 식량 불안과 기아를 안고 살아 가고 있다. 그러나 주 정부 차원의 규정으로 인해 유통기한이 지난 식품을 푸드뱅크나 기타 서비스 센터에 기부하는 것이 어려운 경우가 많다.


미국은 음식물 쓰레기 문제가 있지만 실제로 냉장고에 있는 음식을 어떻게 취급하는지에 대해 기준이 명확하지 않다. 


식품이 실제로 유통기한이 만료되거나 부패하는 것과 거의 일치하지 않는 유통 "만료" 날짜는 건강을 해치는 일을 막겠다는 선의의 의도를 갖고 있지만 혼란을 야기한다.


다시 말해 만료일은 먹을 수 없는 날짜가 전혀 아니다. 그리고 유통기한에 대한 광범위한 대중의 오해는 낭비되는 음식, 낭비되는 수입, 낭비되는 가계 소득과 식량 불안정의 주요 원인이 되기도 한다.

하지만 신선도 라벨에 따라 음식을 버린다면 이는 이미 널리 퍼진 관행이 되었다. 


문제는 음식을 먹어도 좋은 지 확인하고 결정할 수 있지만 그것을 믿지 않는다는 것이다. 자신의 코와 입을 믿는 대신에 편리한 소비 문화와 자본주의의 주술을 맹신하기 때문이다.


유통기한이 의미하는 것

날짜 레이블에 대해 가정하는 모든 것이 잘못된 것일 수 있다.

미국 식품의 날짜 표시에 대해 알아야 할 두 가지 중요한 사실이 있다. 즉, 일관성이 정해지지 않았고 식품 안전과 거의 관련이 없다는 점이다.


날짜 라벨은 제 2 차 세계 대전 이후 수십 년 동안 소비자가 점점 더 작은 식료품점과 농장에서 쇼핑하는 것에서 벗어나 포장과 선별된 선택을 거쳐 대형 슈퍼마켓으로 이동함에 따라 처음 등장했다. 

처음에 제조업체는 식료품점을 위해 캔과 패키지에 날짜 코드를 인쇄해 재고를 교체하는 시기에 대한 지침을 받았다. 라벨은 소비자를 위해 설계된 것이 아니었다. 


그러나 쇼핑객은 진열대에서 가장 신선한 식품을 사고 싶었기 때문에 정통한 사람들은 코드 해독에 대한 지침을 제공하는 소책자를 출판하기 시작했다.


결국 생산자는 구매자가 실제로 그 비밀 날짜가 무엇인지 알고 싶어한다는 사실을 알고 패키지에 월, 일, 연도와 함께 더 명확하게 읽을 수 있는 날짜를 포함하기 시작했다. 

그들은 이것을 마케팅 수단으로 활용했다. 이는 소비자를 끌어들이고 음식이 신선하고 맛이 있다는 것을 나타내는 방법인 것처럼 인식하게 만들었다. 


소비자들은 그것을 좋아했고 소위 "개시일" 라벨이 보편화되었다. 그러나 유통기한에 대한 일관성은 거의 없다.

그리고 연방 정부는 1970년대부터 이런 레이블이 전국적으로 일괄된 표준화하는 법안을 제정하려고 몇차례 시도를 했지만 실패했다. 


그 대신, 종종 자발적인 산업 표준에 의존하는 매우 다양한 법률을 통과시킨 주 정부에 부담이 떨어졌고 어떤 주에서는 레이블을 필요로 하지 않았다. 

우유의 신선도 라벨에 병입 후 21일의 날짜를 표시하도록 요구할 수도 있고 14일로 설정할 수도 있다. 


물론 많은 제조업체가 여전히 제품에 날짜 라벨을 붙이고 여러 지방 자치 단체에서 자체 지침을 설정하고 있다. 


레이블이 실제로 나타내는 것은 생산자마다 다르다. 따라서 어느 제품에는 ‘최상’ 레이블이 있고 다른 제품에는 "판매 기준" 레이블이 또 다른 제품에는 "이전에 먹을 경우 가장 좋은 날짜" 레이블이 붙는다. 


의미는 다르지만 일반 소비자는 즉시 인식하지 못하거나 차이가 있다는 사실조차 알아차리지 못한다. 

게다가, 그 날짜는 땅콩 버터나 딸기잼과 같은 동일한 식품의 브랜드 간에도 일관되지 않다. 식품이 가장 안전한 때를 나타내기 위한 것이 아니기 때문이다. 

대부분의 포장 식품은 날짜가 지난 몇 주 또는 몇 달 동안은 완벽하게 괜찮다. 


통조림과 냉동 제품은 수년간 지속된다. 한 달이나 지난 포테이토 칩을 먹었다고 죽을 일은 없는 것이다. 

단지 평소보다 조금 덜 바삭바삭할 뿐이다. 엄격한 예외는 델리 미트, 델리 샐러드와 같은 식품으로 소비되기 전에 재가열되지 않아 생산 과정에서 리스테리아가 들어갈 수 있는 경우다. 


이런 식품들은 간단하게 신선도를 확인할 수 있다. 예를 들면 계란은 물에 가라앉으면 상하지 않은 신선한 것이다. 

병원균이 없는 적절하게 저온 살균된 우유는 맛과 냄새가 좋으면 괜찮다. 그러나 많은 사람들이 단순히 레이블이 말하는 내용만 보고 버린다.


요리사는 더욱 다른 이야기를 하는데 어떤 식품의 경우 곰팡이와 박테리아가 있어야 더욱 훌륭한 식품이라고 말한다.

살라미 소시지, 치즈, 피클, 소금에 절인 양배추 그리고 모든 종류의 음식은 자연 숙성 과정을 거쳐 만들어진다. 

이런 전통은 한국 대표 음식인 김치와 하프 사워 그리고 농장 치즈를 만드는 지역에서 확실히 유지되고 있다. 


그러나 대부분 사람들은 자연적인 발효 과정이 나쁘고 음식을 상하게 할 것이라는 생각에서 벗어나지 못하고 있다. 

또한 음식 낭비는 일부 소셜 미디어나 푸드 미디어의 특정 식품 트렌드를 보여주기 위해 계속해서 새로운 재료를 사도록 부추기는 "지위를 보여주는 음식" 문화의 유행에도 기인한다. 


식품 쇼핑 문화도 잘못

일부 주에서는 식료품점에서 유통기한이 지난 식품을 푸드뱅크 혹은 식량 불안정으로 고통받는 사람들을 돕는 비영리 서비스에 기증하거나 판매하는 것을 금지한다. 

가난한 사람들에게 수준 이하의 음식을 제공하지 말라는 합리적이고 심지어 이타적일 수 있다. 


유통업자는 누군가가 유통기한 지난 음식을 먹고 병에 걸려 돌아올 법적 위협을 두려워한다. 물론 드물게 일어나는 일이겠지만 여전히 위협이 되고 있다.

하지만 필연적으로 낭비로 이어지는 것이 현실이다. 많은 곳에서 유통기한까지 우유를 판매할 수 없으면 버려야한다. 


소비자들은 일주일밖에 남지 않은 치즈잇 한 상자를 사려고 하지 않는다. 이틀 안에 유통기한이 만료되는 쇠고기는 선반에 그냥 남아있다. 


팔다 남은 당근 중 일부는 약간 구부러지기 시작하고 많은 식료품점에서는 특정 외양 기준에 부합하는 농산물만 판매한다. 또한 특정 유명 제조업체가 쿠키 패키지의 라벨을 변경하면 모든 기존 패키지는 균일성을 유지하기 위해 폐기된다.


먹는 대부분의 음식에 대해 내리는 결정은 음식의 맛이나 건강성 또는 음식 고유의 어떤 것과 관련이 없는 이유로 행해진다. 

채소의 잎은 채소의 줄기보다 먼저 시들기 때문에 식료품점에서 가공 중 어느 시점에서 잎을 자르는 경우가 많다. 그렇지 않으면 항상 물을 뿌리고 다듬어야 한다. 


더 나은 해결책이 나올 때까지 할 수 있는 최선의 방법은 스스로 식품 구매하는 방식을 바꾸는 것이다.

우선 신선도 날짜 또는 위험 날짜를 나타내는 표준 라벨을 채택하는 것이 필요하지만 당장 시행도기는 어렵다. 


그러므로 사람들에게 안전한 음식에 대해 교육하기 위한 공중 보건 프로그램이 필요하다. 

영국은 "보고, 냄새를 맡고, 맛보고, 낭비하지 말라"는 슬로건을 내걸고 일련의 캠페인을 진행했다. 

이 캠페인에서 사람들이 음식을 보관할 때와 버려야 할 때를 이해하도록 업계와 협력했다. 또한 푸드뱅크를 통해 음식을 기부하고 배포하는 방식을 변경하는 것이다. 


그러기 위해 모든 사람이 못먹는 것이 아니라 단순히 "신선도" 날짜가 지난 식품으로 이해한다면 해당 식품을 양도하는 것에 대한 망설임이 줄어들 것이다. 


이는 미국의 기아와 식량 불안정에 큰 영향을 미칠 수 있다. 한편, 농부들은 못생긴 농산물을 다시 땅에 쟁기질하거나 밭에서 썩게 내버려 두며, 가게에서는 더 이상 보낼 곳이 없기 때문에 유통기한이 가까웠거나 지난 음식을 쓰레기통에 버리고 있다.


미스피츠 (Misfits Market)과 임퍼펙트 푸즈 (Imperfect Foods)와 같은 일부 기업은 이런 대규모 낭비 문제를 해결하기 위해 비즈니스로 등장했다. 이들은 생산자와 직접 관계를 맺고 ‘못생긴’ 채소를 구출하거나 적어도 보기에 못 생겼거나 너무 작거나 너무 크다고 생각되는 식품을 고객에게 판매한다. 


또한 음식물 쓰레기를 줄이고 사람들이 먹는 방식을 바꾸기를 희망하면서 유통기한이 임박한 식품을 구입해 고객에게 싼 가격에 재판매하고 있다. 




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