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팬데믹에 급증한 다단계 판매

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코로나 사태로 가장 크게 번창한 사업은 다단계 판매 비즈니스다.

문제는 상당수가 그릇된 정보로 부당한 이득을 취하면서 피해를 입히는 사기가 극성을 부린다는 사실이다.어떤 사람이 자신이 하는 사업이 유망하다며 비즈니스에 참여하기를 권할 때 대부분 사업의 성격과 제품 혹은 서비스의 내용에 대해 자세하게 알고 싶어 할 것이고 수익과 다른 과장된 내용은 없는 지 파악하려고 한다. 그리고 잠시 사업을 하다가 그만두려면 어떤 상황이 벌어지는지 궁금할 것이다. 


아마도 사업에 참여하기전에 최소 일주일 동안 그것에 대해 신중하게 생각하고 결정할 것이다.

미국에서의 대부분의 비즈니스 기회에 대해 이런 것이 특정 사람을 사업에 참여시키기 위해 따라야 하는 법적 기준이다. 

그러나 다단계 마케팅 회사 (Multilevel Marketing Companies MLM)에는 적용되지 않으며 예외로 면제된다. 


다단계 판매 사업 규정 적용

10년 전 연방거래위원회 (FTC)는 재택근무를 포함한 다른 사람에게 사업 기회를 제공하는 것에 대해서 기본적으로 사람들이 따라야 할 규칙을 정해 두었다. 


이 규정은 주로 사람들이 모든 소득 청구에 대한 지원을 제공해야 하는 방식에 관한 것이다. 예를 들어 특정 사업으로 연간 100만 달러를 벌 수 있다고 말하면 이를 증명해야 한다. 

또한 특정 법적 조치 (사기 관련 행위 등)에 연루되었는지 여부를 공개하고 포함된 경우 이를 구체적으로 나열해야 한다. 


환불 혹은 취소 정책이 있는 경우 자세히 설명해야 한다. 모집한 사람이 돈을 지불하거나 서명을 하기 7일 전에 구매한 다른 사람의 목록을 최소 10명 이상 제공해야 한다.


10년 전 제정된 연방거래위원회 (FTC) 규정에 다단계 판매 (MLM)를 포함해야 한다고 생각하는 사람들이 많았지만 업계의 반발이 거세지면서 예외를 인정받았다. 이것이 바로 로비의 힘이다.

 그런데 이 예외가 변경될 수 있다


연방거래위원회 (FTC)는 10년 검토 일정의 일부로 비즈니스 기회 규칙을 검토할 것이라고 발표했고 이번에는 MLM이 포함될 수 있다는 관측이 지배적이다.


올해 초 당시 FTC 위원이자 최근 소비자 금융 보호국 (CFPB) 국장으로 임명된 초프라는 다단계 판매 회사 (MLM)과 긱 (Gig) 이코노미 플랫폼을 비즈니스 규칙에 포함할 것을 촉구하는 성명을 발표했다. 

이를 계기로 위원들이 이 문제를 검토할 것으로 예상된다.


FTC 밖에서는 관련된 사람들이 비즈니스 모델의 함정에 대해 더 대담하게 이야기하고 최근 유명 미디어 프로젝트가 이 문제에 주의를 환기시키는 프로그램을 방영하면서 다단계 판매업 (MLM)에 반대하는 정서가 커지고 있다.


다단계 판매 회사는 규정 포함에 대해 반발할 것이 확실하다. 

이 규칙이 다단계 판매 업체에 적용되고 규제가 되면 다단계 사업 업계를 파괴할 가능성이 있다. 


FTC가 실제로 규칙을 변경하는지 여부는 불확실하지만 그 과정은 몇 달 또는 몇 년이 걸릴 수 있으며 하지만 규제가 시작된 것은 분명하다. 

다단계 판매는 10년 전에 규제를 벗어나기 위해 로비를 벌였다. 앞으로도 규제를 벗어나 비즈니스가 성황을 이룰지는 분명하지 않다. 


다단계 판매 사업에 대해 부연 설명하면, 다단계 판매는 판매자가 제품이나 서비스를 판매하고 동시에 다른 사람을 모집해 해당 제품이나 서비스를 판매하는 두 가지 방법으로 이익을 얻는 비즈니스 모델이다. 


일반적으로 후자가 전자보다 수익성이 높다.

 다단계 판매 산업은 매우 큰 시장이다. 다단계 판매 회사를 대표하는 직접판매협회 (Direct Sale Association)에 따르면 2020년에 400억 달러의 매출 가치가 있었고 수백만 명의 판매자를 보유하고 있다. 


그런데 이것 또한 논쟁의 여지가 있다. 대다수의 판매자는 다단계 판매업에서 거의 돈을 벌지 못하고 종종 손실을 입는다. 

컨설턴트와 회사는 잠재적인 수익과 제품 효과에 대해 오해의 소지가 있는 주장을 하는 경우가 여러 번 적발되었다. 


비평가들은 다단계 판매 사업이 본질적으로 최상층에 있는 사람들만 돈을 벌고 지속적으로 새로운 회원을 모집하는 피라미드 방식이라고 말한다. 


물론 다단계 판매 회사는 이런 특징을 단정하는 것을 거부하지만 최소한 암웨이 (Amway), 에드보케어 (AdvoCare) 그리고 허발라이프 (Herbalife)를 비롯한 일부 다단계 판매 회사는 나쁜 행동으로 인해 규제 기관과 문제가 발생했었다.


다단계 판매업 완전한 규제 불가능 

FTC와 증권거래위원회 (Securities Exchange Commission)는 다단계 판매업에 대한 규제 권한을 가지고 있다. 

그러나 다단계 판매 회사가 강력하게 반대하는 비즈니스 기회 규칙과 같은 것을 포함해 더 많은 규제 관리 방안이 있음에도 방치하고 있다. 


2006년에 처음 제안되어 2011년에 최종 확정된 비즈니스 기회 규정은 잠재적인 직원에게 언제, 무엇을 알려야 하는지에 대한 몇 가지 기본 요구 사항을 제시하고 있다. 

이를 통해 가짜 비즈니스 기회로부터 소비자를 보호하기 위한 것이 목적이다. 규칙이 처음 제안되었을 때 다단계 판매 업계는 이 규칙이 적용되지 않도록 과도하게 로비에 몰두했다. 

직접판매협회 (DSA)는 17,000명이 넘는 사람들이 다단계 판매 사업에 적용되는 당시 형성 규칙에 반대하는 의견 서한을 FTC에 보냈다. 


이에 반해 다단계 판매 상업에 반대하는 비평가들은 200통 미만의 편지를 보냈을 뿐이다. 

또한 다단계 판매 업체는 로비 지출을 늘리고 수십 명의 의회 의원에게 편지를 보내 FTC가 다단계 판매 사업을 허용하도록 로비 했다. 


FTC가 규제를 하게 되면 기본적으로 다단계 산업이 파괴된다는 내용으로 가득 차 있었다.

다단계 판매 업체의 로비는 성공적이었다. FTC는 "소비자에게 충분한 상쇄 혜택이 없는 다른 유형의 비즈니스 기회 판매자보다 다단계 판매 산업에 더 큰 부담을 가했을 것으로 판단해 규칙에서 면제되어야 한다고 결정했다. 


그리고 내부적으로 일부 다단계 판매 사업은 나쁜 관행에 관여하고 피라미드 방식이지만, 이는 사례별로 결정하는 것이 좋다는 결정을 내렸다. 

소비자는 특정 다단계 판매 업체 가입의 위험에 대해 주관적 정보에 입각한 결정을 내릴 수밖에 없게 되었다.


다단계 판매 사업이 작동하는 방식에 대해 비평가들은 FTC의 결정이 올바른 결정인지 의문을 제기했다. 

최근 몇 년 동안 다단계 판매 사업에 대한 대중의 조사가 증가했고 규제 기관은 계속해서 다단계 판매 사업의 관행에 주목했다. 


FTC는 팬데믹 기간 동안 수입과 제품 청구에 대해 다단계 판매 업체에 경고 서한을 보냈다. 

그리고 회사와 판매자는 이 위기를 이용했다. 규제당국은 현재 스킨케어와 웰빙 제품을 판매하는 네오라가 피라미드 방식이라는 혐의로 소송에 휘말려 있다. 


대중은 다단계 판매 사업과 비즈니스 모델에 대해서 더 많은 주목을 받았다. 

오랫동안 다단계 판매 사업에 참여했지만 실패한 많은 사람들은 손실에 대해 이야기하지 않았다. 

이들은 창피하거나 친구와 가족을 거기에 끌어들인 것에 대해 죄책감을 느꼈다.

전직 판매자와 전문가들은 다단계 판매 비즈니스는 리더가 실패에 대한 책임을 전적으로 개인의 어깨에 떠넘기는 문화라고 말한다. 

판매자는 문제가 해결되지 않으면 자신의 잘못이라고 여긴다. 


그러나 인터넷에서 다단계 판매에 관여했다가 실패했거나 그만둔 사람들을 중심으로 다단계 판매 사업에 반대하는 커뮤니티의 폭발적인 성장이 있었다. 

이를 계기로 비즈니스 모델이 가져오는 단점에 대한 인식이 높아졌다. 즉, 이번에는 연방거래위원회 (FTC)는 다단계 판매 사업에 대한 찬반 의견을 가진 더 많은 커뮤니티의 여론을 들을 수 있게 되었다.  


FTC의 정확한 시기는 불분명하다. 조치가 12월에 시작될 것으로 예상하지만 대중의 의견을 구하고, 의원들에게 통지를 보내고, 변경 사항에 대해 논쟁을 벌일 수 있기 때문에 최종 결정까지는 갈 길이 멀고 느리고 힘든 과정이다.


다단계 판매 사업에서 얻는 것

사람들은 다단계 판매 사업으로 무엇을 얻고 있는지 알아야 한다.

다단계 판매에 관한 다큐멘터리를 보고 팟캐스트를 들을 때 기상천외한 방식에 대해 이것이 세상에 어떻게 합법일 수 있는지 놀라게 된다. 


사람들이 무모한 광고에 현혹되어 빨려 들어가기 전에 사람들을 구해내기 위해 조치를 취하지 않는 이유에 대해 궁금해할 수도 있다. 

대부분의 사람들은 돈을 벌지 못한다. 오히려 많은 돈을 잃게 되는 경우도 있다. 


일부 회사는 수익 공개를 제공하지만 일반적으로 이것을 읽고 제대로 이해하기가 정말 어렵다. 

10명 중 8명이 한 달에 10 달러 미만을 번다는 것이 비교적 분명하더라도 신규 사업자는 100,000 달러를 버는 운 좋은 소수에 속할 수도 있다는 희망에 판매에 매달린다.


많은 다단계 판매 사업은 제품이 판매자에게 도착하면 어디로 가는지 실제로 알지 못한다. 

판매자는 회사에서 계속 활동하고 헌신을 보여주기 위해 구매를 권장하는 경우가 많다.

그들의 업라인, 그 위에 있는 사람들은 그들이 살 때 돈을 번다. 


판매자가 실제로 그 로션이나 에센셜 오일 또는 귀걸이를 다른 사람들에게 전달하는지, 아니면 차고에 쌓아두는지 여부를 본사는 종종 알지 못하고 관심도 없다.

비즈니스 기회 규칙에 다단계 판매 사업을 포함하는 것이 만병통치약은 아니지만 최소한 전문가들은 좋은 시작이 될 수 있다고 말한다. 


이 규칙은 아주 기본적인 정보 공개와 7일의 숙지 기간만 있으면 되는데 이것이 업계를 망친다는 것은 어딘가 의심스럽다.


다단계 판매 업계가 비즈니스 기회 규칙에 포함될 것으로 보인다면 끝장을 보는 싸움이 될 것으로 예상한다. 

실제로 의회에는 대략 30여 명이 넘는 의원이 직접 판매에 적극 지지한다. 

직접판매협회(DSA)는 직접 판매자에게 적용될 수 있는 모든 잠재적 규칙 제정에 대해 FTC와 건설적인 협력을 기대한다고 표명했다. 

이는 적절하고 합리적인 정부 규제를 보완하기 위해 소비자 보호를 장려하는 자율 규제를 관철시키려는 것이다. 


협회 (DSA)가 자체적으로 만든 회원사와 판매자가 반드시 준수해야 하는 윤리 강령과 자율성을 내세우고 있다. 

연방거래위원회 (FTC)가 다단계 판매 사업을 제대로 규제하려면 비즈니스 기회 규정 이외에 더 엄격한 경계선을 마련해야 한다.


다단계 판매 사업의 문제는 보상 계획에 있기 때문에 특정 유형을 금지해야 한다.

즉 업라인이 받는 수입부터 아래라인이 얻은 수입 모두를 공개해야 하고 이들이 구입한 물품이 어디에 있는지도 공개하는 것을 의미한다. 


사업의 돈과 제품의 흐름을 모두 공개한다는 것은 다단계 판매 사업에 가장 큰 도전이자 걸림돌이 될 수 밖에 없다



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