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수억년에 걸쳐 만들어진 경이로운 대자연  - 알래스카

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이번주에는 미국의 마지막 미 개척지로 빙하와 피요로드를통과하는 항해, 때묻지 않은 황무지에서의 산책, 야생동물들과 조우할 수 있는 신비한 매력을 지닌 알래스카를 소개해 본다.


매킨리 산 [Mount McKinley]

만년설에 덮여 우뚝 솟아 있는 거대한 매킨리 산은 꼭 보아야 할 절경이다. 산허리에는 거대한 빙하 다섯 개가 버티고 있고 수백 피트 두께의 만년설이 곳곳에 자리를 잡고 있다. 산의 반 이상은 얼음과 눈에 묻혀 있다. 남쪽으로 등반할 경우, 이 산은 19킬로미터 만에 고도가 5,486미터까지 높아진다. 매킨리 산은 에베레스트 산보다 훨씬 더 수직인 셈이며 고도 변화로 본다면 세계 최고의 오르막을 자랑한다.


매킨리 산은 966킬로미터나 뻗어 있는 알래스카 산맥의 일부이다. 이 산맥의 형성 시기는 6,500만 년 전으로 거슬러 올라간다. 

다른 산맥과 마찬가지로 이 산맥도 퇴적암으로 이루어졌지만 매킨리 산만암과 이판암이 융기해서 만들어졌다. 

이 산은 등산가들에게 인기가 높은 편이다. 기술적으로 등반하기 어려운 산은 아니지만 고위도에 위치해 있기 때문에 악천후가 유난히 심하다. 기온이 영하 35도까지 떨어질 때도 있다. 

그러므로 등반을 계획하는 사람들은 매우 신중하게 준비를 해야 한다. 매킨리 산이 포함된 더날리 국립공원은 미국에서 가장 큰 자연보호구역에 속한다.


데날리산 [Mount Denali]

미국 알래스카주에 있는 산으로 높이는 6,190m이며, 북아메리카 대륙에서 가장 높은 산이다. 본래 알래스카 원주민들은 이 산을 '가장 높은 곳'이라는 뜻의 '데날리 산'으로 불렀다. 


그러다 1896년 공화당 대선 후보였던 윌리엄 매킨리(William McKinley, 후에 제 25대 대통령이 됨)가 자신의 이름을 따 매킨리(McKinley) 산이라 불렀고, 1917년 이 이름이 공식화되었다. 이후 원래의 이름을 되찾기 위한 지역주민의 움직임이 계속되었고, 2015년 8월 데날리 산으로 공식개칭되었다.


산의 상부 2/3는 만년설로 덮여 있으며, 남쪽 사면은 대부분 빙하로 이루어져 있다. 길이 약 650km를 이루는 알래스카산맥에 속하고 데날리 산이 위치하는 일대는 데날리국립공원(Denali National Park and Preserve)으로 지정되어 있다. 데날리국립공원에는 해발 3,000m를 넘는 높은 산들이 이어져 있고, 피터 빙하(Peter glacier), 멀드로우 빙하(Muldrow glacier), 트랙에이커 빙하(Trakeika glacier), 루더 빙하(Ruth glacier), 카힐타 빙하(Kahiltnaglacier) 5개의 거대한 빙하지대가 있다.


산 일대는 고산 특유의 동식물 등 아름다운 자연경관이 풍부하다. 

넓은 설원과 빙하에서 발원한 하천 연안에는 가문비나무가 해발고도 750∼900m의 수목한계까지 무성하고, 수목한계에서 만년설의 위치까지는 관목이 자라는 툰드라를 이룬다. 툰드라 지역에 서식하는 대표적인 동물로는 회색곰이 있고, 삼림(森林)지역에는 알래스카큰사슴·여우·담비·큰살쾡이, 하천과 호수에는 비버·밍크가 서식하며 늑대는 폭넓은 서식지를 형성하고 있어 산지 전역에서 발견된다. 


부리가 짧은 갈매기·뇌조·개독수리·도적갈매기도 있다. 산정은 북쪽의 봉우리와 남쪽의 봉우리로 되어 있으며, 북봉은 1910년에, 남봉은 1913년에 각각 첫 등정에 성공했다. 한국 산악인 고상돈(高相敦)이 1979년 등정에 성공하였으나 하산길에 추락사하였다. 알래스카 철도의 매킨리파크역(驛)으로부터 산기슭까지 관광도로가 개통되었다.


데날리 국립공원

알래스카 주의 해안 지역과 알래스카 산맥(AlaskaRange) 사이에 있어, 산맥의 최고봉인 매킨리 산(Mount McKinley)는 물론 빙하 등 다양한 경치를 즐길 수 있는 곳이다. 데날리 국립공원은 북미 지역에서 가장높은 산을 만날 수 있는 곳이다.


이 산악 공원을 조망할 수 있는 가장 좋은 방법은 앵커리지에서 출발하는 경비행기나 헬리콥터를 타는 것이다. 땅에서는 더욱 다양하게 즐길 수 있는 활동들을 발견할 수 있다. 따뜻한 계절에는 하이킹과 자전거 타기, 낚시, 야영을 하고, 추운 계절에는 흰 눈밭을 헤치며 스키와 눈썰매, 개썰매를 탈 수 있다. 여름에는 이 공원의 바위산 트레일을 따라 하이킹을 해보는 것도 좋다. 데날리에서는 아메리카불곰, 흰머리수리, 늑대, 말코손바닥사슴과 같은 야생동물들의 생생한 모습도 관찰할 수 있다. 


알래스카의 알프스 발데즈

발데즈 Valdez 는 알라스카 남부에 있는 조그만 항구도시다. 여러개의 빙하와 산책로 그리고 산과 바다가 어우러져 등산, 낚시, 관광에 천혜의 장소를 제공한다. 


도시는 작지만 사람들이 여름에는 낚시대회 참가자들과 관광객이 많이 몰려서 숙소를 구하기가 어렵다. 그래서 캠핑카를 몰고오는 사람들도 많고 텐트를 갖고와서 야영하는 사람들도 많다.크루즈를 타고 3시간 정도 바다로 나가면 발데즈 콜럼비아 빙하를 볼 수 있다.


발데즈는 알래스카의 스위스로 불리우는 아름다운 항구를 갖고 있는 작은 도시이며, 세계 최대의 바다빙하인 콜롬비아 빙하 크루즈의 출발점이다. 해안선의 굴곡이 복잡하고 협곡과 협만이 많이 있으며 해면으로 흘러내리는 빙하가 20개가 넘어 경관이아름답기로 유명하다.

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