교육, 이민

등록금 반환 소송 어떻게 되고 있나

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코로나바이러스로 학교가 문을 닫고 온라인으로 수업이 진행됨에 따라 학생들의 불만은 커졌다.

학생들이 수업료 반환을 요구하는 집단 소송을 하자 법원은 코로나바이러스로 인해 수업을 취소한 대학에 대해 온라인 강의의 가치를 평가하는 작업에 돌입했다.


미국 전역에서 갑자기 줌 (Zoom)에 갇힌 수업에 의존해야 하는 대학생들이 점점 더 많은 소송에 참여하고 있다. 

줌 (Zoom)에 의존한 온라인 수업은 학생들로 하여금 수업료 중 일부를 돌려 받기를 원하는 사태를 만들었다. 왜냐하면 이런 종류의 학업 방식은 그들이 등록을 계약한 방식이 아니기 때문이다.


온라인 수업은 정상 수업일까

이제 대학은 온라인 수업이 계약의 일종이라는 사실을 증명해야 한다.

이것이 수업료 반환 소송의 핵심 질문이거나 적어도 그 중 하나다.

대학이 코로나바이러스 전염병 사태에 직면해 현장 강의를 취소한 지 약 2개월이 지났고 온라인 졸업식도 거행했다.


많은 학교들이 기숙사비에 대해 비례 배분된 환불을 했지만, 수업료 할인에 의한 환불은 중요한 포인트다.집계에 따르면, 지금까지 대학을 상대로 학생들이 약 100 건의 수업료 반환 집단 소송이 시작되었다.

법정에서 어떻게 진행될 것인지 섣불리 말하기 힘들다. 물론 수업료 환불 소송을 겪지 않은 대학교도 상당히 많이 있다. 


그러나 이런 사례 중 일부는 영리 학교들이며 의미 없는 학위를 받은 경우라고 교육 전문가들은 지적했다. 

또 다른 경우로는 허리케인 카트리나 이후 다른 학교에서 공부해야 했기 때문에 실직된 로스쿨 학생이 소송에 실패한 사례다.


이 전례 없는 규모의 코로나바이러스 전염병의 확산에는 아무것도 확실한 것이 없으며 그래서 기존의 재난 사태와는 확실히 다르다.

그러므로 온라인 수업이 정상적인 상황인지 비상 사태에 준하는 어쩔 수 없는 상황에서 비롯된 것인지 판단해야 하는 것이 법원이 안은 숙제다.


큰 그림에 기반한 질문들

법원이 판단하는 기준으로는 몇 가지 큰 그림에 기반한 질문에 대한 답을 생각할 수 있다.

학교와 학생들 사이에 온라인 수업에 대한 '계약'이 있는가? 


칼리지 보드 (College Board)에 따르면, 4년제 공립 대학의 1년 학비, 기숙사 그리고 생활 비용은 평균 21,950 달러이며 사립 학교의 경우 49,870 달러다.

이는 외국인에 적용되는 학비는 공립 대학의 경우 두 배 가까이 상승한다. 

돈의 액수를 기준으로 본다면 상당히 큰 거래에 해당한다. 

그리고 모든 계약과 마찬가지로 깨알 같은 작은 글씨로 된 약관 조항이 있다.


학교와 주 정부에 따라 학생들이 서명해야 하는 서류가 다양하며, 이를 토대로 법률 회사는 대학들에게 다양한 조언을 해주고 있다.

그러나 이런 법률 회사들도 직접 강의를 약속하는 서면 계약에 대해서는 아무것도 알지 못한다. 또한 학생이 계약의 직접 구매자라는 판단을 내리기도 어렵다. 

부모가 소송에 발을 디딘다면 어떻게 될지 아직 모르며 전액 장학금을 받은 학생의 경우는 어떻게 되는지도 미정이다.


대학 입학 허가에 따른 등록이 갖는 법적 효력에 대해 강의는 학생을 상대로 하지만 등록에 따른 돈은 부모가 내는 경우가 많아 소송에 따른 당자자 개념을 정하기가 쉽지 않다.

그러므로 소송 문제를 풀기 위해 법원이 해결해야 할 수많은 개별 문제가 있다. 

법률 회사는 수백 건의 환급 소송을 계산하고 있는 중이다.


무엇보다 학교와 학생간의 계약 관계에 더 많은 풀어야 할 것들이 있다. 

여기에는 학교가 캠퍼스 생활의 매력과 개인 수업을 공개적으로 수행하는 방법이 포함된다.

뉴욕 퀸즈 (Queens)에 있는 세인트 존스 대학교 (St. John 's University)와 캘리포니아 대학교 (University of California) 시스템에서 학비와 수수료 환불을 요구하는 소송을 제기하는 법률 회사의 견해를 통해 아마도 공통적인 사안을 볼 수 있다.


캘리포니아 고등 법원 소송에는 대학 시스템의 마케팅 자료가 캠퍼스 생활의 가치를 강조하는 내용이 있다. 캘리포니아 버클리 대학 (UC Berkeley)의 웹 사이트에 따르면 평화 봉사단 자원 봉사자, 비영리 단체 창립자, 학생회, 단체 회장, 장학금 수상자와 클럽 주최자 등 모든 종류의 지도자 사이에 있는 자신을 발견할 수 있다고 되어 있다. 실제 학교에서의 생활을 강조한 내용이다.

정작 계약 관계에서 가장 필요한 것은 약속과 배려다. 


대학은 교육을 제공하며 숙식을 제공하며 서비스를 지원한다. 

그 대가로, 학생들은 학교에 돈을 낼 것을 고려한다. 

소송에서 핵심은 그 계약을 시행했는지 여부다.

법의 관점에서 볼 때 학생들이 저품질의 강의를 받고 있는가?

이 질문은 온라인 강의가 실제 학교 강의실에서 진행되는 수업과 비교할 때 교수와 교재 그리고 수업 내용이 차이가 있다는 것을 밝혀야 하는 질문이다.

여기에는 대체로 동의하지 않는 전문가들이 많다. 기본적으로, 교육은 여전히 같은 수준으로 제공되었고 양질의 학점은 여전히 외면받고 있다.


또한 코로나바이러스 전염 전후의 교육 품질을 철저히 판단하기가 까다롭다. 

이는 각 학교, 각 부서, 각 전공이 강의를 제공하기 위해 무엇을 했는지에 대한 근본적인 평가를 하게 만든다. 이를 밝혀내는 기준으로 이전에 제공한 강의와 현재 제공되는 강의의 품질 차이를 보여주는 것이다. 


문제는 동일한 교수가 동일한 강의에 대해 스스로 차이가 있다고 선뜻 동의하겠는가 하는 점이다. 

법원은 고등 교육과 관련된 학문적 판단을 내리는 데 어려움을 겪고 있는 것이 사실이다. 그래서 온라인 교육과 학교 상주 교육의 품질에 대한 질문에 답하고 싶어 하지 않는다.

판사들이 교육의 질을 요구한다면, 실험실과 장비에 대한 접근과 같은 다른 질문이 나올 수 있다.

학생들이 소송에 이기면 학교는 환불을 감당할 수 있나?


주 고등 교육 프로그램을 관리 책임자 전문 협회 (State Higher Education Executive Officers Association)의 정책 연구와 전략 담당자는 대부분의 대학들에게 수업료 환불은 감당하기 어려운 일이 될 것으로 보고 있다.


과거의 경기 침체 기간 동안 많은 주립 학교들은 주 정부로부터 적은 지원금을 받아 재정적 어려움을 겪었다.

이제 대학은 소규모의 공공 예산을 마련하고 이벤트, 캠프, 시설 임대료로부터 돈을 받고 자금을 충당한다. 


새로운 비용을 들이지 않거나 수익을 잃지 않는 캠퍼스를 생각하기가 어렵다. 그만큼 대학 재정은 악화되어 있고 등록금은 매년 폭등했다.

갑자기 집에서 온라인 수업에 빠져있는 대학생 자녀를 보는 보면서 부모들도 학교와 교수 학생과 똑같이 학교 수업에 대해 생각을 한다.


 전문가들은 대학교가 환불을 할 수 있는 능력에 대해 심각하게 받아들이지만 학교 예산이 줄어들수록 학생들의 부채가 늘어날 것에 대해 우려했다.

학교에 돈이 덜 들어 오면 더 많은 대출을 받아야 하는 학생들은 추가 비용을 지불해야 할 수도 있다. 이미 학생 대출 부채로 1조 5,000억 달러를 빚지고 있다.


재정 문제로 대학의 대차 대조표를 통제할 수도 없다. 

통제할 수 있는 것은 고객의 권리를 확립하고 보호하는 것이다. 

이번 코로나바이러스 발발로 모든 사람이 고통을 받고 있기 때문에 대학이 그 돈을 계속 가질 자격이 없다고 보는 이들도 있다.


점점 더 많은 소송을 제기하고 있음에도 불구하고 현재 대부분의 학생과 부모가 온라인강의 사태를 이해하고 받아들이고 있다. 

대학교가 가을학기에 수업을 진행하는 방식에 따라 영업권이 사라질 수 있다.

즉, 온라인으로만 강의가 진행되고 대학교가 여전히 문을 닫는다면 학생들이 등록을 아예 취소하고 대학들은 더 큰 어려움에 봉착할 수 있다.


일부 대학은 이미 개인 강의를 취소했으며 다른 대학도 캠퍼스 내 강의 취소를 계획하고 있다. 

코로나바이러스 감염 사례의 추이가 대학의 문을 열고 닫는 열쇠를 쥐고 있다.

학생들이 가을 학기에 대학교에 출석할 수 있다고 생각하면 소송에 관용이 생길 수도 있지만 실제로 봄처럼 반복된다면 수업료 반환 목소리가 더 커질 수 밖에 없다.




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