교육, 이민

기업이 제공하는 무상 대학 교육

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미국서 대학을 진학하는 주된 이유는 안정적인 직업을 오래 가질 수 있기 때문이다.

그런데 대학 무상 교육은 근로자들의 특권이 될 수도 있다.  


코로나 사태로 안전을 원하는 직원들이 기록적인 속도로 직장을 그만두면서 타겟 (Target)과 월마트 (Walmart) 같은 대면 서비스 기업들은 직원을 유지하기 위해 더 나은 혜택을 제공하고 있다. 

이상적인 세상에서는 모든 대학생이 빚 없이 졸업하는 것이다. 

그러나 현실은 그렇지 않아서 전체적으로 미국인들은 2021년에 1조 7,000억 달러 이상의 학자금 대출을 받았다. 


빚을 지고 대학 교육을 받는 것을 꺼린 젊은이들은 돈을 빌리는 대출 대신 스타벅스 같은 고용주에게 눈을 돌렸다. 

부모님과 함께 살더라도 빚 없이 졸업하는 것이 중요했고 23살에 3만 달러 이상을 빚진다는 것 자체가 가치가 없다고 여긴 이들이다.


기업이 무료 대학 제공

대학이 장기 고용의 필수 조건이 되면서 정부가 아직 조치를 취하지 않은 곳에 기업들이 나서고 있다. 

수십 년 전만 해도 고용주들은 대학 교육을 받은 직원을 고용하는 데 집착하지 않았다.


세기의 전환기에 고급 기술이 더 많은 직업을 자동화하기 시작하면서 고용주는 대학 졸업생을 찾고 우선 순위를 지정하기 시작했다. 

대다수의 미국 성인이 해당 수준의 교육을 받지 못함에도 불구하고 현재 많은 구인 사이트는 지원자에게 최소한 준학사 즉 2년제 학위를 요구한다.


최대 소매 체인인 타겟과 월-마트는 최근 직원을 위한 무료 대학 프로그램을 올 가을부터 시행할 예정이다. 

자격을 갖춘 근로자는 사전 선택된 학교와 학위 목록에서 온라인 학부 프로그램에 무료로 등록할 수 있다.


이런 교육 혜택은 이타적인 것이 아니다. 이는 올해 기록적인 속도로 퇴사한 근로자를 유치하고 유지하기 위한 기업의 더 큰 노력의 일환이다. 

많은 사람들이 대유행 안전 지침을 시행하면서 제멋대로인 공격적인 고객을 관리해야 하는 고객 대면 역할을 떠나 더 나은 조건, 근무 시간과 특전을 제공하는 산업으로 이동하고 있다. 


근로자들을 달래기 위해 주요 고용주들은 임금 인상과 복리후생 개선, 급여 보너스, 퇴직 계획, 그리고 무료 대학 또는 직업 학위를 받을 수 있는 기회를 약속했다.

이런 고등 교육 프로그램은 유익하기는 하지만 완전히 새로운 것은 아니다. 


스타벅스는 2014년 애리조나 주립 대학과 파트너십을 시작해 온라인 학부 과정에 대한 직원의 등록금을 전액 지원했다. 

월-마트의 프로그램은 2018년에 처음 시작된 기존의 "하루에 1 달러" 대학 혜택에 대한 업데이트 버젼이다. 


당시 직원은 플로리다대, 브랜드맨 대 (Brandman University) 또는 벨레브 (Bellevue)의 세 교육 기관 중 한 곳에서 비즈니스 또는 공급망 관리 학위를 취득할 수 있었다. 

기업이 적격 근로자에게 등록금 상환이나 할인 혜택을 제공하는 것도 드문 일이 아니다. 

많은 사람들이 파트타임 혹은 풀타임 근로자에게 매년 최대 면세 한도인 5,250 달러의 수업료를 상환하는 정책을 가지고 있다. 


그러나 최근 몇 년 동안 일부 회사는 한 단계 더 나아갔다. 

디즈니, 디스커버 그리고 치폴레 등은 개인 회사인 길드 에듀케이션 (Guild Education)과 제휴해 직원들에게 무료로 공립 혹은 사립 기관 모두에서 사전 선택된 여러 온라인 학위를 제공한다.

정부가 시작하기에 부담이 되는 것을 민간 부문이 먼저 실천에 옮긴 셈이다. 


이런 기업 혜택의 인기는 무료 대학과 학자금 부채 탕감과 대학 학비 부담에 대해 더 많은 법안을 마련하도록 유도하는 계기가 되었다. 


기업의 대학 위탁 프로그램

대다수의 시민은 학자금 부채와 대학 비용을 개혁하기 위한 조치를 지지하고 있지만, 최근까지 연방 정부는 이런 문제를 상쇄하기 위해 아무 조치도 취하지 않았다.

공직자와 기관에서 나온 해결책이 제대로 작동하지 않거나 존재하지 않기 때문에 기업들이 대책을 내놓은 셈이다. 


이 경우 해결책은 일하는 성인에게 몇 가지 주의 사항과 함께 무료로 대학에 다닐 수 있는 기회를 제공하는 것이다.

회사는 일반적으로 시간과 돈을 여유롭게 두고 고령의 고위급 직원에게 혜택을 주는 전통적인 등록금 상환 모델에서 전환하고 있다. 


고용주의 교육 부문을 위탁 받은 기업은 기업과 학습 기관 사이의 중개자 역할을 하면서 플랫폼에서 학생-근로자를 위한 일대일 코칭과 같은 서비스를 제공한다.

직원들에게 본인 부담 비용을 선불로 지불하도록 요구하는 것은 매우 제한적인 정책이다.


고용주가 성인 학습자에게 가장 적합한 기관을 파악하도록 지원하면서, 대학 지원 과정에서 발생하는 마찰을 없애고 있다.

대부분의 고용주는 자신의 내부 경력과 일치하는 기관에서 학위를 선택하므로 모든 직원의 개인적 이익에 항상 부합하지는 않을 수 있다. 


경우에 따라 근로자는 더 제한된 선택권을 가질 수 있으며 대면 프로그램을 선택한 경우 별도의 비용을 지불해야 할 수 있다. 

제공되는 온라인 학위는 일반적으로 비즈니스, 과학 또는 기술과 관련된 특정 내부 경력 경로에 대해 고용주가 심사한 분야에 집중되어 있다.


교육은 가치를 판단하기 어려운 서비스다. 대학 교육을 제공하는 고용주 가운데 일부는 공공 기관과 파트너 관계를 맺고 있다. 

이는 더 많은 형태의 책임이 있을 수 있기 때문에 좋은 일이지만 그들이 생산할 것이 학생들에게 가치 있고 노동에 도움이 될 것이라는 보장은 아직 없다. 


팬데믹으로 인해 가상 학습, 더 나아가 온라인 대학 프로그램이 그 어느 때보다 인기를 얻었지만, 장래의 고용주는 여전히 온라인 학위를 그다지 중요하게 여기지 않는 것으로 보인다. 


온라인 학위는 특정 회사 내에서 승진의 근거가 될 수 있으나 대규모 노동 시장의 현실은 훨씬 더 복잡하다. 고용주가 직원을 채용할 때 오프라인 교육 기관을 졸업한 후보자에 비해 온라인 교육을 마친 후보자에게 전화를 걸 가능성은 실제로 적다. 


그러나 이런 요소는 프로그램과 학생들이 온라인으로 구별되는 학위를 받고 있는지 여부에 따라 다르다.

이런 기업 후원 프로그램이 얼마나 유익한지 말하기는 아직 이르다. 


교육 프로그램은 상당히 새롭고 민간 회사에서 관리하므로 구체적인 성과에 대해 결론을 내릴 수 있는 데이터가 제한적이다. 

그러나 그들은 풀타임으로 일하면서 학교에 다닐 돈이나 시간이 없는 저소득 학생과 기존 학부 학위가 없는 성인 근로자에게 도움이 되는 것은 분명하다. 


그들에게 빚 없이 대학을 마치는 것만으로도 인생이 바뀔 수 있기 때문이다. 

대부분의 학생들은 빚 없이 졸업하기를 원하지만, 뛰어난 학생이나 운동선수가 아닌 경우 전액 장학금을 받는 것은 매우 드물다. 


대학 교육 혜택을 받기 위해 졸업할 때까지만 직장을 계속 다니는 경우도 빈번하다.

대학 교육이 끝나고 기업들은 대개 새로운 직책을 제안하지만 연봉이 상대적으로 높지 않아 이직을 하는 경우가 많다. 이 문제 역시 기업이 제고해야 할 중대한 사안이다.


직종에 따라 고용 유지 달라

월마트와 스타벅스 그리고 타겟 등 식료품 업체가 대학 교육을 제공하고 있음에도 직원을 오래 보유하기란 매우 힘든 상황이다.


식품 서비스 그리고 소매업의 이직률이 사상 최고인 상황에서 직원 유지는 매우 중요하다. 새로운 직원을 고용, 실습 그리고 교육하는 데 드는 비용과 시간을 절약할 수 있다. 


회사에서 직원의 근무 기간을 연장함으로써 이런 교육 프로그램은 긍정적인 홍보에서 회사의 수익에 도움이 되는 세금 공제에 이르기까지 고용주 뿐만 아니라 이를 활용하는 직원에게도 도움이 된다. 


교육 혜택을 이용하는 직원은 그렇지 않은 직원보다 생산성이 높고 고용주와 더 오래 함께할 가능성이 높다.

타겟은 2025년까지 교육 프로그램에 연간 5,000만 달러를 투입할 계획이다. 


직원 당 비용을 계산할 때 타겟이 실제로 은행의 셀러리 수준을 깨는 것은 아니다. 

온라인 학위는 연간 작업자당 비용이 약 147 달러에 불과하다. 

그럼에도 모든 근로자가 이런 혜택을 구하거나 받을 자격이 있는 것은 아니다. 


교육 혜택을 마친 모든 성공 사례에는 기업이 후원하는 온라인 프로그램에 등록하지 않은 사람을 포함해 자격을 갖추지 못했거나 직장과 학교의 균형을 맞추기 위해 고군분투한 사람들의 말할 수 없는 많은 경험이 있다.


시간과 경력에 따라 환급을 주는 기업의 교육 프로그램은 가끔 직원들을 좌절하게 만든다.

3년 이상 풀-타임으로 근무한 경우에 교육비를 환급하는 경우가 많은데 서류상의 실수로 이 기준에 충족되지 모하는 경우 한 푼도 환급을 받지 못하는 경우도 종종 생긴다.


대학에 직접 다니는 직원의 경우 이런 요구 사항을 충족하기 어려울 수 있다. 

특히 학생의 일정은 연장된 방학이 될 수 있기 때문이다. 다른 지역에서 온 일반 대학생에게는 이상적이지 않다. 


적격한 학기 전에 일을 시작하고 학기가 끝난 후 일정 기간 동안 머물 계획을 세워야 한다. 또한 이직률이 높으면 혜택을 받을 자격이 있는 사람이 줄어든다.

음식 서비스가 이런 업종으로 특히 학생일 때는 일하기 좋은 곳이 아니다.


소매업과 외식업의 현실은 여전히 암울하다. 

직원이 채용되면 무엇보다 먼저 일을 해야 한다. 대학 혜택은 결국 혜택일 뿐이다. 

교대 근무 시간이 아니라 근무 시간 이후에 근로자가 걱정해야 하는 것이다. 일부 직원은 퇴직 직전이지만 대학 혜택을 받기 위해 직장에 남아 있다. 


공개 소셜네트워크에서 학생과 직원은 관리자가 요청하지 않은 교대 근무 일정을 잡거나, 추가 시간을 추가하거나, 휴가를 요청할 때 화난 행동을 할 때 일과 대면 학교의 균형을 맞추는 데 어려움을 겪는 것을 빈번하게 보여준다. 


시간제 직원은 대학에 다녔음에도 불구하고 직원 부족으로 인해 관리자로부터 정규직으로 전환해야 한다는 압박감을 느꼈다고 주장하기도 했다.

무료 대학 학위의 약속이 노동자들을 저임금의 노동 집약적인 직업에 아주 오랫동안 유지할 것인지 여부는 불확실하다. 


개인의 사정에 따라 달라질 것이 확실하다. 다만 부채가 없는 대학 교육의 개념은 이론적으로 일하는 모든 시민들에게 더 많이 제공될 수 있지만 조건이 따른다. 


누가 고등 교육을 받을 수 있고 학생이 어떤 학위를 취득할 수 있는지는 민간 기업에서 결정하는 경우가 많다. 


결국 기업이 원하는 기술을 습득하는 전공에 한해서만 혜택을 받을 수 있다는 사실이다. 정부가 대학 교육을 지원하더라도 이를 분명히 참고해야 할 것이다.



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