교육, 이민

미국 유학생 왜 줄고 있나?

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전 세계적인 코로나바이러스의 대유행으로 인해 미국으로 오는 유학생도 감소했다.

미국 대학에 등록한 유학생 수는 2019년에서 2020년 사이에 15% 줄어든 161,401명이 감소했다. 


그러나 2021년 초기 데이터에 따르면 이 숫자는 곧 회복될 수 있다. 이 수치는 국제 교육 연구소 (Institute of International Education)와 국무부의 새로운 데이터에 따른 것이다. 그런데 국제 고등 교육 전문가는 유학생 감소 현상은 몇가지 사실에 기인한다고 파악한다. 대략 주요한 내용을 6가지로 요약하고 있다. 


1. 기록적인 유학생 감소

해외 여행 제한, 미국 비자 서비스 중단 등 코로나로 인한 팬데믹의 세계적 대유행으로 인해 유학생 감소세가 예상됐지만, 실제로 미국 유학생 수는 2016년 이후 감소세를 보이기 시작했다.

이는 부분적으로 트럼프 행정부의 유학생에 대한 관리지침 강화와 연관되어 있다.


그러나 2020년의 감소는 1948년으로 거슬러 올라가는 데이터를 기반으로 한 유학생 통계 기록상 최대폭이다.

2020/21 학년도에 914,095명의 유학생이 미국 대학에서 학업을 이어갔으며 이는 전년도보다 15% 감소한 수치다. 


이 유학생들은 미국 고등 교육 기관에 재학하고 있는 모든 학생의 5%를 차지하며 상무부에 따르면 2020년에 미국 경제에 390억 달러를 기여했다. 

미국은 COVID-19 전염병 동안 유학생들에게는 열려 있었다. 710,000명 이상의 유학생들이 200개 이상의 출신지에서 학부, 대학원 그리고 비학위 전문 과정에 등록했다. 


또한 200,000명 이상의 유학생들은 학업 후 미국에서 실무 경험을 쌓을 수 있는 기회인 현장 실습 (OPT)를 수행했다.

등록은 학부와 대학원 수준의 모든 연구 분야에서 각각 14.2%, 12.1% 감소했다. 


한편, 전체 유학생의 절반 이상이 중국과 인도의 두 나라에서 왔다. 미국 유학생 3명 중 1명은 중국인이고 5명 중 1명은 인도 출신이다. 세 번째로 많은 국가는 한국으로, 미국 유학생 25명 중 약 1명을 차지한다.


2. 반등이 분명하지만 지속되지 않을 수도 

전체 유학생 수는 2020년 가을에 감소했지만 예비 스냅샷에 따르면 2021년 가을에 학업을 시작하는 학생 수가 전년 대비 68% 증가한 것으로 나타났다. 

2022년에 보다 포괄적인 재학생 인구 조사가 발표될 때까지 확인할 수 없는 이런 증가는 앞으로 반등 가능성이 있음을 시사한다. 


그럼에도 불구하고, 이 데이터에 반영된 반등에는 의심할 여지없이 2020년 가을에 입학했지만 전염병으로 인해 학업을 연기해야 했던 거의 40,000명에 이르는 유학생 중 일부가 포함된다는 점을 이해하는 것이 중요하다. 

즉 약 유학생 감소는 팬데믹으로 인한 학업 포기가 상당수를 차지하고 있다.


대부분의 입학 제안이 단 1년 동안만 연기될 수 있다는 점을 감안할 때 2020년 가을 연기가 2021년 수익 감소에 도움이 되었다고 가정하는 것이 합리적이다. 

따라서 2021년의 증가는 일시적인 급증일 수 있으며 반드시 유학생 등록이 하향 추세를 반전시킬 것이라는 신호는 아니다. 


즉, 학생수 증가는 팬데믹으로 휴학했던 학생의 복학이 일정 부분 차지하지만 완전히 복학한 것은 아니고 포기자가 상당수 있을 것으로 보여 장기 추세로 보기에는 이르다.


3. 다른 나라의 손실이 미국의 이익이 될 수도

2021년 가을 미국 내 신규 유학생 등록이 급증한 것으로 보고된 또 다른 요인은 미국이 해외와의 경쟁이 덜했다는 점이다.

유럽 국가 전반에 걸친 지연된 백신 출시 외에도 일부 국가는 전염병이 시작된 이후 완전히 금지되었다. 


예를 들어, 세계에서 각각 4번째와 5번째로 인기 있는 유학 목적지인 중국과 호주는 전염병이 시작된 이래로 유학생들에게 계속 폐쇄되어 있었다. 


만일 그렇지 않았다면 이 국가를 여행했을 학생들이 대면 학습의 목적지를 변경했을 가능성이 크다. 이는 상대적으로 미국이 팬데믹 기간에도 유학생에 대해 개방했기 때문에 다른 국가보다 많은 유학생을 유치할 수 있었던 이유다.


2021년 8월, 호주는 전염병이 시작되기 1년 전보다 200,000명 이상의 유학생이 감소했다고 보고했다. 


호주는 2021년 12월 1일부터 유학생들의 귀국을 허용할 것이지만 중국은 언제 학생들에게 국경을 다시 열 수 있을지는 불확실하다.


4. STEM 대학원 프로그램에 대한 자금 조달 감소

많은 미국 대학은 유학생 없이는 과학, 기술, 공학 그리고 수학 전공을 일컫는 스템(STEM) 분야의 대학원 프로그램을 유지하기가 어렵다는 것을 알게 될 것으로 보인다. 


이것은 유학생이 많은 스템 (STEM) 분야에서 풀타임 대학원생의 대다수를 구성한다는 2021년 보고서에 의해 분명해졌다. 예를 들어, 대학원 수준에서 유학생은 전체 석유 공학 학생의 82%, 모든 전기 공학 학생의 74%, 모든 컴퓨터와 정보 과학 학생의 72%를 차지한다.


일부 사람들은 이 수치가 미국 학생들이 밀려나고 있음을 의미한다고 생각할 수도 있지만 연구에 따르면 유학생 등록은 실제로 미국 학생의 등록을 늘리는 데 도움이 된다. 


그 이유는 유학생들이 미국 급우들보다 더 비싼 등록금을 내고 있기 때문에 이를 통해 더 많은 미국 학생들을 등록하는 데 재정적 수단으로 활용하고 있기 때문이다.


5. 미국 일자리 감소

일반적으로 더 높은 등록금을 지불하는 것 외에도 유학생들은 캠퍼스 밖에서도 돈을 더 많이 쓴다. 


실제로 그들은 아파트와 교통수단에서 보험과 기술에 이르기까지 미국 학생들이 하는 거의 모든 일에 지출한다. 대부분의 주에서 이런 구매 외에 지방과 주 판매세가 증가하는 효과가 있다.


이 돈은 유학생 3명당 미국 일자리 1개를 창출하거나 지출로 뒷받침할 만한 액수로 합산된다. 2020년 등록 감소는 2019년보다 2020년에 유학생이 지원한 미국 일자리가 109,679개가 줄어 26.4% 감소했음을 의미한다. 


이처럼 유학생 일자리 감소는 미국 유학생이 졸업 후 진로에 대한 불확실성을 감안해 처음부터 유학의 방향을 돌리거나 취소하는 것으로 이어진다. 상당수가 미국에서 일자리를 잡기 위해 유학하는 경우가 많다.


6. 고도로 숙련된 근로자 감소

인턴십을 하거나 실무 교육을 받는 유학생들은 과학과 엔지니어링과 같은 고도로 숙련된 기술 분야의 근로자를 고용하는 데 어려움을 겪고 있는 미국 고용주에게 귀중한 인재 풀 역할을 하고 있다.


상공회의소에 따르면, 고도로 숙련된 노동자의 부족은 전염병의 영향으로부터 경제 회복을 가로막는 핵심 요소다. 미국의 건전한 인재 풀은 또한 중국과 러시아와 같은 다른 국가들이 과학과 기술 역량을 향상시키는 것을 목표로 하고 있기 때문에 글로벌 경쟁력에 영향을 미친다. 


팬데믹으로 인해 현장 실습이나 실험이 중요한 부분을 차지하는 과학과 엔지니어링 분야의 유학생이 일시적으로 줄어든 것으로 파악할 수 있다.


유학생에 대한 국가적 관심

경제적 측면을 제외하고 유학생들은 미국에 많은 다른 귀중한 기여를 하고 있다. 


여기에는 대학 캠퍼스의 문화적 다양성 증대, 교실에서의 학습 향상, 다른 국가와의 긍정적인 외교 관계 증진이 포함된다. 미국은 여전히 유학생들에게 세계 최고의 선택이지만 외국 인재를 유치하기 위해 경쟁하는 다른 국가들에 비해 계속해서 지지를 잃고 있다.


이는 계속되어 온 등록금 인상 속에 상대적으로 유학생에 대한 학비가 더 큰 폭으로 인상되면서 유학생에게 부담을 주었기 때문이다.


2000년에서 2020년 사이에 전 세계 유학생의 미국 비율이 28%에서 20%로 떨어졌음을 고려하해야 한다. 이런 결과가 어떻게 나타난 것인지 따져 볼 필요가 있다. 다음으로 가장 인기 있는 4개 목적지인 영국, 캐나다, 중국, 호주와 달리 미국은 유학생 모집과 유지를 위한 국가 전략이 턱없이 부족하다. 미국은 개별 대학이 전적으로 마케팅이나 선전을 하고 있지만 다른 경쟁 국가들은 국가 차원에서 홍보와 지원을 하고 있다.


2021년 초에 바이든 행정부는 이런 것이 바뀔 수 있다는 신호를 보냈다. 

특히, 교육부 장관과 국무장관은 국제 교육을 지원하는 원칙에 관한 공동 성명을 발표했다. 이 성명서에서 그들은 미국이 글로벌 인재를 위한 최고의 목적지로 남도록 하는 것을 목표로 하는 새로운 정책과 절차를 시행하는 것과 같은 여러 지원 조치를 약속했다.






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